A Máquina do Tempo por Andrew Blum

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Marginalia

Livro da semana 14: The Weather Machine por Andrew Blum

Fiquei intrigado com as notícias de que o Met Office planejava gastar mais de um bilhão de libras em um novo supercomputador e me perguntei o que esses meteorologistas inteligentes fizeram com todo esse silício. Então, peguei o livro recente de Andrew Blum, The Weather Machine.
Blum começa com o mapa do tempo – e a metáfora de John Ruskin da “máquina do tempo”, transcendendo as observações locais de um indicador individual e vinculando o que James Gleick chama de “surpresas locais” em um mapa maior. Afinal, uma parte do jogo de previsão do tempo é direta: se está chovendo a oeste e o vento sopra do oeste, você pode esperar chuva em breve. As previsões meteorológicas começam com as observações meteorológicas: quanto mais observações, melhor.
Na década de 1850, a Smithsonian Institution, em Washington DC, utilizou relatórios de operadores de telégrafo para juntar essas “surpresas locais” em um mapa climático nacional. Este mapa foi baseado puramente em observações, mas ainda era um ponto de partida útil antes de termos o entendimento científico ou o poder computacional necessário para fazer uma previsão confiável.
O entendimento científico começou a surgir em 1904, quando o matemático norueguês Vilhelm Bjerknes publicou “O problema da previsão do tempo”, um artigo acadêmico que descreve a circulação de massas de ar. Se você soubesse a densidade, pressão, temperatura, umidade e velocidade do ar em três dimensões e inserisse os resultados nas fórmulas de Bjerknes, estaria no caminho de uma previsão do tempo respeitável – se ao menos conseguisse resolver os problemas computacionais exigentes equações
O matemático britânico Lewis Fry Richardson tentou exatamente isso, tentando prever o clima de 20 de maio de 1910, dadas as condições de partida. Infelizmente, foi em 1922 antes de ele terminar as somas – apesar de continuar calculando à noite após longos dias como motorista de ambulância durante a guerra. As equações também não descreveram com precisão o clima naquele dia, 12 anos antes. Ainda: é preciso começar em algum lugar.
Fry Richardson sonhava com uma fábrica de previsão, um estádio cheio de 64.000 computadores humanos, conduzidos por luzes e outros sinais, enquanto calculavam furiosamente as equações meteorológicas mais rapidamente do que o próprio clima poderia evoluir. Era uma visão notável: a previsão do tempo moderna funciona da maneira que Fry previa, exceto que não há necessidade de realizar os cálculos manualmente – ou 128.000 mãos. O bilhão e meio de dólares de silício do Met Office farão um bom trabalho.
A narrativa de Blum varia amplamente e termina no QG europeu de previsão meteorológica de médio alcance em Reading. (Meu entendimento é que esse acordo sobreviverá ao Brexit, em parte porque o EMRWF é uma organização separada da UE. Mas não me cite nisso.) O EMRWF, diz Blum, é a elite entre os meteorologistas, e ele passa algum tempo explorando por que eles são tão admirados. Parte do segredo é uma maneira de trabalhar que pode ser dividida em módulos e testada incansavelmente, experimentada e aprimorada.
Eu recomendo fortemente o livro, que é uma visão fascinante de um mundo misterioso.

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