Alguma Economia da Classe Média

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Há duas coisas que “todos sabem” sobre a classe média dos Estados Unidos: está diminuindo de tamanho e o governo não está ajudando. No entanto, quando se analisa os dados, as evidências para essas afirmações e algumas implicações dessas evidências são consideravelmente mais matizadas.

Aqui, utilizo uma coleção de ensaios chamada Securing Our Economic Future, editada por Melissa S. Kearney e Amy Ganz e publicada pelo Aspen Institute Economic Strategy Group no final do ano passado. Em seu primeiro ensaio, Bruce Sacerdote pergunta: “O declínio da classe média é muito exagerado?” No segundo ensaio, Adam Looney, Jeff Larrimore e David Splinter examinam “Redistribuição da classe média: política de impostos e transferência para a maioria dos americanos”.

Para dar uma ideia do argumento de Sacerdote, defina a classe média como aquela que tem entre 75% e 200% da renda mediana. Então, com o tempo, a parcela da renda familiar que vai para esse grupo diminui. No entanto, um olhar mais atento mostra que a razão para o declínio na participação da renda familiar na categoria de “classe média” não é porque a participação no grupo abaixo de 75% da mediana aumentou, mas sim porque a participação ir para o grupo acima de 200% da mediana aumentou.

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Em um sentido aritmético, este é um declínio da classe média. Mas não é uma mudança para uma distribuição de renda bimodal ou dupla, com pobres e ricos crescendo. Em vez disso, a classe média ainda detém a maior parcela da renda geral e está diminuindo apenas porque mais famílias estão passando para a categoria superior.

Para pensar sobre essa mudança, imagine uma “sociedade” no Cenário A com 100 pessoas: 35 pessoas pobres, 51 pessoas de renda média e 14 pessoas ricas. Compare isso com o Cenário B, que tem 35 pessoas pobres, 43 pessoas de classe média e 22 pessoas ricas. (Os números aqui são escolhidos para corresponder ao gráfico de Sacerdote.) Em outras palavras, a mudança aqui é que oito das pessoas de renda média passam para a categoria de “ricos” e vamos supor que ninguém mais seja afetado negativamente.

A sociedade está melhor no Cenário A ou B? Para os propósitos deste exercício, não é justo inventar os Cenários C, D ou E: sim, podemos argumentar que um crescimento mais amplo, ou movimento dos pobres para a classe média, seria preferível. Mas a questão aqui é como pensar sobre a mudança real que aconteceu. Na mudança de A para B, o tamanho da classe média diminuiu e a desigualdade aumentou. No entanto, um argumento padrão para comparações de bem-estar social faz a afirmação plausível de que se compararmos dois cenários em que pelo menos algumas pessoas estão em melhor situação e ninguém está em pior situação, então o bem-estar social como um todo melhorou

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Para aqueles que hesitam antes de aceitar essa conclusão, considere executar este argumento ao contrário: Digamos que você comece no Cenário B, mas então oito pessoas mudam da categoria “ricos” para a “classe média” no Cenário A. Nesta situação, a participação da classe média aumentou e a desigualdade diminuiu. Mas pareceria perverso argumentar que uma sociedade em que algumas pessoas pioraram (novamente assumindo nenhum efeito sobre outras) é um resultado preferível. Ou, dito de outra forma, é preciso argumentar que a igualdade de renda tem um valor tão alto que vale a pena “nivelar” as rendas para que algumas pessoas fiquem em pior situação, mesmo que não haja benefício direto para outras. Como escreve Sacerdote: “[T]O crescimento espantoso no topo da distribuição não precisa piorar a situação da classe média em termos absolutos. “

Sacerdote também se refere às conclusões de um estudo da OCDE em 2019, que argumentou que a “classe média” está associada na mente das pessoas a certos tipos de consumo: em particular, está associada a um certo nível de habitação, com acesso relativamente fácil à saúde seguros e cuidados de saúde, e com acesso ao ensino superior. Nos Estados Unidos e em todo o mundo, os preços de habitação, saúde e educação superior aumentaram mais rápido do que a renda média. Como ele aponta, pode-se “perguntar se a posse de casa ou a frequência à faculdade para os filhos da família aumentou ou caiu para as pessoas nos quintis intermediários da distribuição de renda. Descobri que, desde os anos 1980, a propriedade, a metragem quadrada da moradia consumida, de automóveis próprios e a frequência à faculdade têm aumentado. A única exceção é a modesta queda na compra de uma casa que ocorreu imediatamente após a crise financeira de 2008. ”

Minha impressão é que o aumento da desigualdade significa que nossa economia voltada para o mercado tenderá a se concentrar mais no que pode vender para a parcela cada vez maior de famílias com rendas mais altas do que na parcela decrescente das famílias com rendas de classe média. Mas, novamente, o estresse da classe média olhando para essa mudança, ou o estresse daqueles que passaram para a classe de renda alta apenas para descobrir que suas despesas com moradia, educação superior e saúde ainda parecem muito altas, é bem diferente de argumentar que a classe média está objetivamente pior.

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Para um sabor do argumento de Looney, Larrimore e Splinter, eles vêem a “classe média” como representando os três quintos médios da distribuição de renda. Eles escrevem: “A ‘classe média’ se beneficiou da redistribuição do governo nas últimas décadas. Para indivíduos em famílias não idosas nos três quintis de renda intermediários (a classe média), a parcela dos impostos federais diminuiu e a parcela das transferências aumentou . Entre 1979 e 2016, a receita de mercado per capita aumentou 39%. Mas quando contabilizados os impostos e transferências, a receita aumentou 57%. O apoio à renda da classe média, no entanto, é um fenômeno recente. Antes de 2000, a receita e a receita do mercado após impostos e transferências cresceram juntos. Desde 2000, a renda da classe média depois de impostos e transferências cresceu três vezes mais rápido do que a renda do mercado. “

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Observe que sua análise está focada em não idosos, portanto, os resultados não têm nada a ver com mudanças na Previdência Social ou Medicare. Basicamente, eles descobriram que, desde cerca de 2000, o governo dos EUA tem sido capaz de usar um padrão de déficits orçamentários cada vez mais elevados, juntamente com o declínio contínuo dos gastos com defesa (como uma parcela do PIB) para financiar impostos mais baixos e gastos mais altos para a classe média . Aqui estão algumas figuras ilustrativas.

Aqui está a queda dos impostos pagos pela classe média. Claro, parte da razão pela qual os 20% do topo estão pagando mais é por causa da crescente desigualdade de renda. Mas a mudança é maior do que o que pode ser explicado apenas por esse fator.

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Aqui está uma figura que mostra a parcela crescente dos pagamentos de transferência indo para os três quintos do meio. Dito de outra forma, muitas das expansões de programas federais com recursos testados nas últimas décadas têm se concentrado menos em aumentar o nível de apoio aos pobres e mais focado em expandir o programa para os quase pobres que não teriam anteriormente sido coberto.

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Os autores resumem:

Nas últimas décadas, mais apoio federal fluiu para a classe média, enquanto os pagamentos que eles faziam para programas federais por meio de impostos diminuíram. Concentrando-se apenas nos valores para famílias não idosas, entre 1979 e 2016, a parcela das transferências testadas por recursos recebidos por famílias de classe média aumentou de 27% para 49%. Sua participação nos impostos federais pagos caiu de 45 para 31 por cento. Essas mudanças são resultado, em parte, de tendências econômicas, que reduziram a participação da classe média na renda do mercado. No entanto, as mudanças na política tributária federal eliminaram a obrigação de imposto de renda para mais famílias de classe média e reduziram as taxas médias de impostos em todas as famílias, exceto nas de renda mais alta. Desde 1979, a parcela de adultos não idosos que não enfrentam imposto de renda quase dobrou, para cerca de 40%. Ao mesmo tempo, as taxas médias de impostos federais para famílias de classe média não idosas caíram cerca de 4 pontos percentuais. Desde 1979, o efeito cumulativo dessas políticas foi o de impulsionar o aumento da renda da classe média de não idosos em 18 pontos percentuais. O apoio federal para famílias de classe média melhorou claramente sua estabilidade econômica e bem-estar material.

Portanto, se o governo federal está fazendo menos para tributar e mais para pagar benefícios à classe média agora do que há algumas décadas, por que tantas pessoas não pensam assim?

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Um dos principais motivos é que muitos desses benefícios não fluem diretamente para as famílias, mas sim para os prestadores de cuidados de saúde. Por exemplo, o valor de excluir da tributação o seguro saúde fornecido pelo empregador tem aumentado. Mas esse valor não aparece no contracheque de ninguém. Da mesma forma, o custo do Medicaid tem aumentado, mas este programa envolve pagamentos do governo federal a prestadores de cuidados de saúde, de modo que os beneficiários deste programa não vêem nenhuma renda adicional vindo diretamente para suas famílias. Outra razão é que, quando a desigualdade está aumentando, a classe média pode estar mais focada no fosso que está se abrindo com os ricos do que nos cálculos mencionados aqui. Mas os autores escrevem: “Desde 2000, a renda de não idosos da classe média cresceu três vezes mais rápido quando contabilizados por transferências e impostos federais.”

Looney, Larrimore e Splinter estavam escrevendo seus antes dos pacotes de resgate financeiro relacionados ao COVID de 2020 e 2021. No entanto, eles já estavam apontando que essa mudança em direção ao aumento do apoio federal para a renda das famílias de classe média enfrentava alguns limites naturais: para Por exemplo, os gastos com defesa como proporção do PIB aumentaram de cerca de 3% do PIB nos dias pré-11 de setembro de 2000 para mais de 4,5% do PIB em 2010, mas desde então caiu para o nível de 3%. Os déficits orçamentários foram altos durante a Grande Recessão e serão muito maiores em 2020. Olhando para o futuro, será difícil para o governo federal usar menos gastos com defesa e déficits cada vez maiores para aumentar a renda dos três quintos do meio.

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