Como testes de Covid rápidos e sujos podem acabar com o cansaço

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Screwtape, o demônio inesquecível de CS Lewis, tem este conselho para esmagar pessoas que estão enfrentando um teste de resistência. “Alimente-o com falsas esperanças. . . Exagere o cansaço, fazendo-o pensar que logo vai acabar. ”

Graças à pandemia do coronavírus, estamos começando a aprender tudo sobre o cansaço e as falsas esperanças. Parece não ter fim. E já que uma vacina altamente eficaz continua sendo uma perspectiva incerta, há alguma maneira de voltarmos à normalidade sem ela?

Eu acho que existe. A imagem da qual não consigo me livrar é a dos anúncios do Ready Brek veiculados desde que eu era criança nos anos 1970. Eles mostram crianças caminhando para a escola em invernos britânicos úmidos e sombrios, protegidos por um brilho laranja quente porque comeram o café da manhã adjacente ao mingau.

Portanto, conceda-me um momento de ficção científica. E se todos os infecciosos brilhassem em laranja? O vírus estaria extinto em humanos dentro de um mês. O coronavírus é um problema de informação. Algumas pessoas estão infectadas, mas não sabemos quem. Somos forçados a presumir que qualquer um pode ser – e, como o economista Joshua Gans observa em seu próximo livro The Pandemic Information Gap, isso é extraordinariamente caro.

Valeria muito saber quem é e quem não é infeccioso, e a maneira óbvia de abordar o cenário de brilho laranja é produzir testes tão baratos, tão abundantes e tão fáceis de administrar que todos possam se testar com frequência, cuspindo em a uma tira de papel especial. Essa ideia vem sendo discutida há meses em certos círculos, inclusive em uma campanha de Paul Romer, economista ganhador do Nobel. Mas veio ao primeiro plano no Reino Unido esta semana, quando – contra o pano de fundo de um sistema de testes vacilante – o primeiro-ministro Boris Johnson prometeu milhões de testes por dia.

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Uma promessa do Sr. Johnson pode muito bem ter valor negativo. Ele e seus ministros estabeleceram repetidamente e não atingiram metas para a escala dos testes e a velocidade com que os testes são processados. E embora os comunicados à imprensa da indústria tenham sugerido que testes baratos e precisos estão chegando, especialistas independentes como Jon Deeks, professor da Universidade de Birmingham, apontam para um histórico de promessas exageradas e para a falta de evidências confiáveis ​​de que novos testes são eficaz.

Mesmo se um teste barato como uma xícara de café pudesse ser produzido e distribuído em quantidades suficientes, os problemas permaneceriam. O mais óbvio é a questão dos falsos positivos. O Office for National Statistics estimou que 1 em 2.000 pessoas foram infectadas com coronavírus na Inglaterra e no País de Gales no final de agosto. Com um teste que tem uma taxa de falso positivo de apenas 1 por cento, você erroneamente sinalizaria 20 pessoas não infectadas para cada caso genuíno. Quanto mais raro o vírus, pior se torna o problema.

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Não é à toa que os especialistas estão céticos – não apenas que um teste barato será produzido, mas que poderia ser útil para triagem em massa, se fosse. No entanto, embora os falsos positivos sejam um desastre se reagirmos a eles da maneira errada, mesmo um teste de má qualidade usado bem pode diminuir as chances a nosso favor.

Imagine um teste rápido e sujo que leva cinco minutos para ser realizado, mas produz uma taxa de falsos positivos de 10 por cento. Duzentos falsos positivos podem ser sinalizados para cada caso genuíno. Isso é desastrosamente alto se aplicarmos as regras atuais do Reino Unido, nas quais a pessoa testada e todos em sua casa têm que se isolar por mais de uma semana.

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Mas mesmo o teste ruim produz algumas informações: a pessoa com um teste positivo tem 10 vezes mais probabilidade de ser infectada do que uma pessoa selecionada aleatoriamente. E quanto à seguinte regra? Se você fizer o teste no portão da escola e o teste for positivo, você deve ir para casa e tentar novamente amanhã. Se o teste for positivo na entrada do teatro, você precisará sair e seu ingresso será devolvido. Se você tomar na chegada ao aeroporto de Heathrow, terá que fazer um teste de cotonete mais preciso e isolar até que os resultados cheguem.

Todos esses cenários são irritantes para os 200 entre 201 que não têm o vírus. Mas eles não são tão irritantes quanto sem escola, sem teatro, sem voos e todo mundo de volta ao confinamento no Natal.

Testes rápidos e baratos não precisam ser perfeitos para ajudar a conter o vírus. Eles nem precisam ser quase perfeitos. Barato e rápido é o suficiente – desde que usemos as informações com sabedoria. Não podemos fechar uma escola ou um bloco de escritórios porque uma pessoa dá positivo em um teste pegajoso: o risco de falsos positivos é muito grande. Mas podemos pedir-lhes que fiquem em casa e reservem um teste mais preciso.

Há muito tempo acredito que subestimamos duas coisas. Primeiro, quando se trata de tecnologia, subestimamos rápido e sujo em relação a caro e perfeito. As vacinas recebem muito mais atenção do que a perspectiva de cuspir em uma tira de papel para produzir um resultado que provavelmente está errado. Em segundo lugar, subestimamos os dados. Nós o manipulamos, fazemos tabelas classificativas a partir dele, o transformamos em alvos, mentimos sobre ele e desacreditamos dele. Mas os dados, mesmo os dados ruidosos, sobre quem é infeccioso são informações que podem salvar vidas e meios de subsistência.

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Escrito e publicado pela primeira vez no Financial Times em 11 de setembro de 2020.

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