Covid-19: Quão perto está a luz no fim do túnel?

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Isso vai acabar? Em novembro, estávamos comemorando o anúncio de que a vacina BioNTech / Pfizer parecia ser altamente eficaz contra a Covid-19, seguida com velocidade surpreendente por reivindicações semelhantes para as vacinas Sputnik V, Moderna e Oxford / AstraZeneca. Quase três meses depois, os hospitais estão sobrecarregados e o número global de mortes está subindo duas vezes mais rápido do que nos piores dias da primeira onda. Em um momento como este, pego minha calculadora.

Sem minimizar o sofrimento que tantas pessoas estão enfrentando, acho que há potencial para um progresso rápido em breve. (Estou escrevendo estas palavras no final de janeiro de 2021.) Existem duas razões pelas quais essas vacinas, algumas altamente eficazes, ainda não fizeram nada óbvio para salvar vidas ou proteger hospitais. O primeiro é evidente: não foram vacinadas pessoas suficientes até agora. Israel e os Emirados Árabes Unidos estão em uma notável campanha de vacinação em massa, mas a maioria das principais economias administrou uma primeira dose a 2 ou 3 por cento de sua população.

A segunda razão é que a vacina leva tempo para fazer efeito. No Reino Unido, Margaret Keenan recebeu a primeira dose da vacina bem cedo no dia 8 de dezembro, mas precisa de algumas semanas para fornecer muita proteção. Ela e seus companheiros vacinados do primeiro dia estavam muito mais seguros no Natal. A infecção leva em média cinco dias para se desenvolver em sintomas, portanto, haveria poucos sinais de qualquer benefício antes da véspera de Ano Novo. Geralmente leva mais 10 dias antes que haja muito risco de admissão em uma unidade de terapia intensiva e ainda mais antes que haja risco de morte. Só agora essas primeiras vacinas, semanas atrás, estão começando a reduzir o número de mortos. É como dar meia volta no proverbial petroleiro.

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O Reino Unido vacinou (com a primeira dose) cerca de 1 por cento de sua população até o Natal, mas os diretores de funerárias não perceberão o efeito disso até o Dia dos Namorados. Parece terrivelmente lento. Portanto, deixe-me compartilhar a boa notícia: um pequeno número de vacinações bem direcionadas pode ter um efeito enorme.

Covid-19 é, esmagadoramente, uma doença que poupa os menores de 60 anos. De acordo com Yifei Gong e Stuart McDonald do Covid-19 Actuaries Response Group (ARG), 36 por cento de todas as mortes de Covid-19 no Reino Unido foram de pessoas que residiam em uma casa de repouso – um grupo de 400.000 pessoas. Outros 30 por cento das mortes ocorreram entre pessoas com 80 anos ou mais, um grupo de três milhões. (Esses cálculos cobrem a primeira onda da pandemia, que vai até 20 de novembro).

O mesmo padrão amplo se aplica a qualquer país rico com uma população idosa. Vacine os grupos de maior prioridade – apenas alguns por cento da população – e você pode razoavelmente esperar evitar dois terços das mortes. O governo do Reino Unido anunciou na segunda-feira que quase 80 por cento das pessoas com 80 anos ou mais receberam a primeira dose da vacina; dificilmente uma surpresa, com mais de seis milhões de doses já administradas. Essas pessoas, altamente vulneráveis ​​até agora, estarão bem protegidas até o Dia dos Namorados, com mortes evitadas em março. Os EUA e a UE estão atrás, mas não estão parados.

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Devemos esperar dolorosamente que pouco aconteça, até que comece a acontecer rapidamente. O ARG estima que a vacinação que já ocorreu está tornando as mortes no hospital cerca de 5 a 10 por cento mais baixas do que seriam de outra forma. Isso é importante, mas imperceptível no rugido da segunda onda. Em contraste, até o final de fevereiro, a vacinação deve reduzir as mortes em dois terços; até o final de março, eles devem ser reduzidos em cerca de 85 por cento, em relação a um cenário sem vacina.

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Esta projeção pressupõe uma proteção muito alta e uma aceitação muito elevada, bem como uma aceleração contínua do programa de vacinação. Há espaço para as coisas ficarem aquém. Mas é bastante razoável esperar um progresso dramático em fevereiro.

As pessoas que estão internando em hospitais e unidades de terapia intensiva são, em média, bem mais jovens do que as pessoas que estão morrendo. Por esta razão, a vacina não protegerá os hospitais tão rapidamente quanto previne mortes. Mas o arco da história é o mesmo: nada acontece por um tempo, e então acontece muita coisa. No início de março, as internações hospitalares devem cair 60 por cento e as admissões na UTI, um terço, em comparação com onde estariam sem a vacina, de acordo com os cálculos do ARG.

Por que, então, ainda estamos falando sobre bloqueio? Porque o vírus pode se espalhar muito rapidamente. Aprendemos essa lição da maneira mais difícil, duas vezes. Não vamos esquecer. Uma redução de um terço nas admissões na UTI pode ser sufocada por um ou dois dias de crescimento descontrolado e, certamente, por uma semana de descuido. Estaremos fora do pior muito mais rapidamente, com menos mortes, se encontrarmos a vacina no meio do caminho, suprimindo o vírus com distanciamento social. Isso não significa necessariamente um bloqueio draconiano, mas significará que a normalidade será adiada.

Há outro motivo para esperança: a vacina também pode prevenir a transmissão do vírus. Se isso acontecer, cada dose nos aproxima da imunidade coletiva. Vacinar 10 por cento da população não fará muito pela imunidade do rebanho, mas vacinar metade de nós ajudará muito a proteger a outra metade.

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The Sun Also Rises, de Hemingway, tem um personagem que nota com tristeza que ele foi à falência gradualmente – e então de repente. Em países que têm a sorte de ter muitas doses de vacinas, é assim que essa pandemia também terminará.

Escrito e publicado pela primeira vez no Financial Times em 29 de janeiro de 2021.

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