ECONOMISTA CONVERSÁVEL: O problema da remoção da barragem

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Um dos muitos destaques de minha experiência de paternidade foi quando um de meus filhos foi designado para fazer um trabalho sobre a Represa Hoover. Isso significava que por algumas semanas eu poderia perguntar durante as conversas familiares na hora do jantar: “Como está indo o papel da barragem? O primeiro rascunho da barragem ainda está pronto? O que você está aprendendo com o projeto da escola da barragem?” Anos depois, meus filhos ainda estremecem com a experiência. Bem, o tópico da barragem está de volta.

Pesquisadores da Resources for the Future têm examinado a questão das barragens antigas e desatualizadas. O Inventário Nacional de Barragens (NID) do Corpo de Engenheiros do Exército dos EUA conta 91.500 barragens nos Estados Unidos com uma idade média de 57 anos. Algumas das barragens continuam a servir a propósitos úteis: geração de energia livre de carbono, proteção contra enchentes, abastecimento de água potável, irrigação, criação de corpos d’água para recreação e assim por diante. Mas muitos outros não são mais úteis e “de alto risco”, o que significa que há risco para a vida humana se / quando eles falharem. Para essas barragens, a remoção costuma ser a melhor opção. Margaret A. Walls e Vincent Gonzales fornecem uma visão geral legível do trabalho em “O desmantelamento de barragens pode ajudar a resolver os problemas de infraestrutura dos EUA” (Recursos, Outubro de 2020). Para mais detalhes, seu relatório mais longo é “Represas e Remoção de Barragens nos Estados Unidos” (Relatório RFF 20-12, outubro de 2020).

O Inventário Nacional de Barragens tenta incluir todas as barragens nos EUA que atendam a “pelo menos um dos seguintes critérios:

  1. Classificação de alto risco potencial – a perda de vidas humanas é provável se a barragem falhar,
  2. Classificação de potencial de perigo significativo – nenhuma perda provável de vidas humanas, mas pode causar perda econômica, dano ambiental, interrupção de instalações de linha de vida ou afetar outras preocupações,
  3. Igual ou superior a 25 pés de altura e superior a 15 acres-pés de armazenamento,
  4. Igualar ou exceder o armazenamento de 50 acres-pés e exceder 6 pés de altura.
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Estas são as barragens relativamente grandes. Uma contagem mais completa de represas menores de algumas décadas atrás sugere que pode haver 2,5 milhões de represas nos EUA como um todo.

O Programa Nacional de Desempenho de Barragens de Stanford também fornece informações básicas úteis. Como seu relatório de 2018 sobre “Falhas em barragens nos EUA” aponta, houve um grande aumento na construção de barragens após a Segunda Guerra Mundial, que quase parou nas últimas décadas.
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O relatório Walls and Gonzales analisa os dados do Inventário Nacional de Barragens e relatórios:

[A] A classificação de perigo é uma classificação que transmite as consequências caso a barragem falhe ou seja operada de forma inadequada e libere água. É altamente dependente da localização da barragem – isto é, se ela está localizada perto de áreas densamente povoadas – e do tamanho do reservatório. Dezessete por cento das barragens no NID têm uma classificação de risco alto, 12 por cento são classificados como um risco significativo, 65 por cento são considerados um risco baixo e 5 por cento têm uma classificação de risco indeterminada. Das barragens de alto risco, as entidades privadas possuem a maior parte, com 43%. Comparando isso com a propriedade privada das barragens como um todo, no entanto, que é de 62%, as entidades privadas parecem ter menos barragens de alto risco do que outros tipos de proprietários. Os governos locais, por exemplo, possuem 20% de todas as barragens, mas 29% das barragens de alto risco, e o governo federal possui apenas 4% de todas as barragens, mas 9% das barragens de alto risco.

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Como eles apontam, a remoção de barragens pode reduzir os riscos de um colapso e também oferecer outros benefícios potenciais:

Remover uma barragem obsoleta ou em deterioração pode muitas vezes ser uma opção melhor do que repará-la. Em muitos casos, a remoção é menos custosa do que o reparo e, se a barragem não fornecer mais serviços de valor suficiente, gastar dinheiro em reparos não faz sentido.

A remoção de uma barragem pode ter muitos benefícios ambientais. A remoção da barragem restaura a função natural do rio, melhorando a qualidade da água e as condições para o habitat aquático, aumentando os fluxos e reduzindo as temperaturas da água, e fornece a passagem de e para o oceano para espécies de peixes anádromos como o salmão. …

As remoções variaram de barragens muito pequenas, como as 81 barragens removidas da Floresta Nacional de Cleveland no sul da Califórnia, a grandes barragens com custos de remoção na casa das dezenas de milhões de dólares, como a Barragem de San Clemente de 106 pés de altura em Califórnia e as represas Elwha e Glines Canyon em Washington. Na costa leste, a remoção de represas como a represa de Edwards no rio Kennebec no Maine e a represa de Embrey no rio Rappahannock da Virgínia beneficiaram espécies oceânicas, como shad americano, alewife, arenque blueback e enguia americana (uma espécie catádroma que vive em água doce e retorna ao oceano para se reproduzir).

A remoção da barragem também pode criar novas oportunidades de recreação no rio, proporcionando a passagem desimpedida de barcos e restaurando as condições de águas bravas. A remoção de três barragens no rio Cuyahoga, em Ohio, foi motivada por preocupações com a qualidade da água, mas a remoção das barragens na verdade estimulou o crescimento da economia local de recreação ao ar livre, produzindo corredeiras de Classe 5 no centro de Cuyahoga Falls. A barragem final prevista para cair no rio Cuyahoga, a Represa Gorge de 18 metros de altura, deverá revelar uma cachoeira natural de 60 metros enterrada.

A remoção de certos tipos de barragens pode melhorar a segurança do rio. Barragens de baixa queda (ou “fio d’água”), que se estendem ao longo da largura de um rio ou riacho e normalmente formam apenas um reservatório mínimo, criam sistemas hidráulicos de circulação subaquáticos que causaram centenas de mortes por afogamento. Depois de seis mortes em um verão em barragens de baixa altitude em Iowa, o estado lançou o Programa de Mitigação de Trilhas de Água e Barragens de Baixa Cabeça, que se concentra na remoção e reengenharia de barragens em todo o estado, enquanto fornece trilhas de canoa e caiaque para melhorar o rio lazer.

Apesar dessas histórias de sucesso, em janeiro de 2020, apenas cerca de 1.700 barragens foram removidas nos Estados Unidos. Os números estão aumentando – quase metade das remoções ocorreram nos últimos dez anos – mas são baixos em relação ao número total de barragens. Além disso, meros cinco estados respondem por metade de todas as remoções: Pensilvânia (343), Califórnia (173), Wisconsin (141), Michigan (94) e Ohio (82).

Existem muitos motivos pelos quais barragens desatualizadas e de alto risco não são removidas. Existe um custo inicial. Aqueles que se beneficiariam com a remoção da barragem podem nem saber que o fariam. Os reguladores que, em teoria, estão supervisionando as barragens estão no limite. Margaret Walls discute essas questões e como elas foram superadas em vários estados em “Alinhando a Remoção de Barragens e Segurança de Barragens: Comparando Políticas e Instituições entre os Estados” (Relatório RFF 20-13, outubro de 2020).

Barragens mais antigas, desatualizadas e de alto risco são situações em que os gastos com infraestrutura mais úteis podem envolver a remoção, não a reconstrução.

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