Em louvor aos produtos humildes ao nosso redor

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Tom Kelley é uma alma sensível. Pouco depois de enviar o manuscrito de seu primeiro livro, The Art of Innovation, para sua editora, ele visitou a Kepler, sua livraria local em Menlo Park, no Vale do Silício. “Eu literalmente comecei a chorar”, confessou ele a um grupo de autores ao qual pertenço, “pensando em todo o esforço e todos os sacrifícios que os autores fizeram para colocar aqueles milhares de livros no palco”.

Eu vejo você, Tom. Lembro-me vividamente de minha empolgação na primeira vez que vi um de meus livros na selva, na Kramerbooks, em Washington DC. Oito livros depois, posso atestar que escrever e publicar um ainda é tão emocionante – e exaustivo. Pensar em todos os meus colegas autores passando pela mesma coisa é bastante comovente; que as livrarias continuem fechadas pela pandemia simplesmente aumenta o pathos.

Mas os livros não são os únicos produtos que devem nos fazer parar de admiração e gratidão. E o humilde lápis? Em um famoso ensaio de 1958, “Eu, Lápis: Minha árvore genealógica como contada a Leonard E Read”, o narrador a lápis de Read reconhece que isso pode ser facilmente esquecido.

“Pegue-me e examine-me. O que você vê? Não parece muito – há um pouco de madeira, laca, a etiqueta impressa, grafite, um pouco de metal e uma borracha. ”

O lápis de Read é um fã de proselitismo do mercado livre e explica que tem um pedigree impressionante: seu grafite é do Ceilão, misturado com argila do Mississippi, ácido sulfúrico e gorduras animais. Sua madeira de cedro cresceu naturalmente, mas a colheita exigia serras, machados, motores, cordas e um vagão de trem.

O lápis – se você deixar – vai falar mal dos ouvidos sobre o assunto de suas seis camadas de laca, ou a origem do latão em sua virola, ou a borracha em sua ponta. (Chocantemente, o lápis revela até como o grafite entra no meio da madeira. Não vou estragar isso para você; os economistas mágicos devem guardar seus segredos.)

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Esses produtos são produzidos por pessoas que nunca conhecemos, a um preço tão baixo – em relação ao nosso salário – que nossos ancestrais ficariam desconcertados. Uma variação moderna da árvore genealógica do lápis é cortesia de Thomas Thwaites, um artista e designer cujo “Projeto Torradeira” foi uma tentativa de projetar e construir uma torradeira comum, começando com a montagem de suas próprias matérias-primas – extrair mica, refinar plástico, fundir aço.

“Você poderia facilmente passar a vida fazendo uma torradeira”, ele me disse quando o entrevistei sobre o projeto, mais de uma década atrás. E de fato ele tomou vários atalhos. Mesmo assim, sua torradeira pronta custou cerca de £ 1.000 e exigiu vários meses de trabalho. Parecia um bolo coberto por uma criança de três anos e, quando conectado à rede elétrica, imediatamente pegou fogo.

Uma torradeira barata comprada em uma loja não pega fogo e custa menos do que um livro de capa dura. É improvável que alguém chore, mas as pessoas que extraem metais, refinam plásticos, geram nossa eletricidade e projetam aparelhos elétricos seguros, sem dúvida, trabalham pelo menos tão duro quanto qualquer autor. Os resultados são tão baratos e confiáveis ​​que os negligenciamos. Na verdade, estamos rodeados de produtos que mal compreendemos, produzidos por pessoas que nunca encontramos, muitas vezes com uma qualidade tão alta e um preço tão baixo – em relação ao nosso salário – que nossos ancestrais ficariam pasmos.

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Ninguém tem uma visão completa do processo de produção ou o coordena desde o momento em que o cedro brota até o momento em que o código de barras da caixa de lápis é lido no caixa.

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“Ninguém sentado em um escritório central dava ordens”, explicou Milton Friedman, o evangelista do livre mercado e economista ganhador do Prêmio Nobel que ajudou a tornar famoso o ensaio de Read. As implicações do laissez-faire de toda essa complexidade descentralizada eram óbvias para Friedman, e o próprio lápis colocou isso da melhor forma: “Deixe todas as energias criativas desinibidas. . . Tenha fé que homens e mulheres livres responderão à Mão Invisível. ”

Eu simpatizo com essa conclusão, mas ela não segue por uma questão de lógica. A árvore genealógica do lápis inclui patentes concedidas pelo governo, ferrovias de propriedade do governo e um grande conglomerado industrial. Os pedidos dos escritórios centrais são definitivamente atendidos.

E um esquerdista pode, em vez disso, ser levado pela história do lápis a lamentar nossa alienação dos objetos que nos cercam. Nós lemos livros, fazemos torradas, esboçamos com lápis e ainda não temos ideia real de como, onde ou por quem até mesmo esses objetos simples foram feitos – muito menos sobre cada estágio de algo mais complexo como um carro, um computador ou uma vacina de mRNA . Produtos simples, locais e feitos à mão têm um apelo emocional inegável, embora a vida não fosse necessariamente melhor se todos nós tivéssemos que talhar nossos próprios lápis.

Deixando de lado o debate sobre a ideologia econômica, aplaudo a apreciação de Kelley pelo esforço e criatividade, muitas vezes de gente desconhecida, que foi direcionada aos produtos que o cercavam.

AJ Jacobs, em seu livro Thanks a Thousand, graciosamente ressaltou esse ponto. Ele decidiu agradecer, pessoalmente ou por telefone, a todos os envolvidos na preparação de seu café da manhã, do barista ao especialista em controle de pragas do armazém, o designer de tampas aos trabalhadores do reservatório que abastecia a água – cerca de mil pessoas em tudo.

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Numa época em que a pandemia causou feridas muito visíveis aos trabalhadores que vemos todos os dias, é surpreendente quantas pessoas conseguiram continuar trabalhando produtivamente. Os livros ainda estão sendo publicados; lápis ainda estão sendo feitos; Comprei uma torradeira nova há apenas algumas semanas. Com lágrimas ou sem lágrimas, procuro perceber a contribuição tanto de quem já não consegue trabalhar como de quem o consegue.

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Escrito e publicado pela primeira vez no Financial Times em 11 de dezembro de 2020.

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