Estamos vivendo em uma era de ouro de ignorância

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Houve um momento na história moderna em que tantas pessoas em sociedades livres acreditaram em tais mentiras prejudiciais? É fácil apontar para os EUA, onde quase 90% das pessoas que votaram em Donald Trump acreditam que a vitória de Joe Biden nas eleições não foi legítima. Não é surpresa, então, que haja um apoio considerável para a recente tentativa violenta de impedir a transferência democrática do poder. Mas não são apenas os EUA. Na França, uma minoria de adultos está confiante de que as vacinas são seguras, o que explica por que apenas 40% dizem que planejam tomar uma vacina contra Covid-19. Essa hesitação também explica por que o lançamento da vacina na França começou tão lentamente.

Enquanto isso, em todo o mundo, minorias substanciais acreditam que a taxa de fatalidade da Covid-19 foi “deliberada e muito exagerada”. A proporção de negadores da Covid-19 é de 22% no Reino Unido; em muitos outros países, é ainda maior.

Como chegou a isso? A explicação mais simples – para reaproveitar uma frase do ex-secretário do Tesouro dos Estados Unidos, Larry Summers – é: “Existem idiotas. Olhar em volta.” Mas embora haja uma certa satisfação visceral nessa explicação, há muito mais coisas acontecendo.

Robert Proctor, um historiador, cunhou o termo “agnotologia” para descrever o estudo acadêmico da ignorância. Ele se interessou pelo fenômeno depois de estudar o esforço bem-sucedido da Big Tobacco para semear dúvidas sobre as evidências científicas sobre os riscos dos cigarros.

Proctor uma vez me disse “estamos vivendo em uma época de ouro da ignorância”. Isso foi em 2016; a idade de ouro mal havia começado a despontar. Três elementos valem a pena destacar – nenhum deles inteiramente novo.

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Primeiro, distração. É possível que as pessoas gastem horas todos os dias consumindo o que é descrito como “notícias”, sem nunca se envolver com nada significativo. Algumas distrações são óbvias: fazer o sudoku não ajudará você a entender as implicações do acordo comercial pós-Brexit, e nem mesmo olhar para fotos de celebridades.

Pelo menos esses desvios são comercializados como tal. Outros são mais insidiosos. Considere “scotch-egging”, o passatempo estranhamente britânico de discutir se uma atividade específica (dirigir a pontos de beleza para dar uma caminhada, andar de bicicleta no leste de Londres quando seu endereço residencial é em Downing Street, tratar um ovo escocês como um “substancial refeição ”com sua bebida em um bar) viola ou não a letra ou o espírito das regras da pandemia. As histórias do ovo escocês são emocionalmente salientes e fáceis de entender e, superficialmente, parecem tratar de questões importantes de saúde pública. Mas eles sugam a atenção das questões reais: como posso viver a vida protegendo a mim mesmo e aos outros? Quando eu voto, a resposta do governo merece elogios ou críticas?

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Em segundo lugar, tribalismo político. Em um ambiente polarizado, toda afirmação factual se torna uma arma em um argumento. Quando as pessoas encontram uma reivindicação que desafia sua identidade cultural, não se surpreenda se elas não acreditarem nela. É óbvio que a polarização política pode moldar nossas crenças sobre questões políticas (você aprova a forma como Boris Johnson lidou com a pandemia?) E governo (as eleições nos EUA foram justas?) E políticas (devemos fornecer uma renda básica universal?). Mas também molda nossas crenças sobre questões científicas aparentemente não relacionadas, como se os humanos estão causando uma mudança climática perigosa ou se a vacina contra o papilomavírus humano (HPV) é segura. Logicamente, as respostas a essas perguntas não devem ser distorcidas para a esquerda ou para a direita – mas sim.

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A vacina contra o HPV é um exemplo fascinante. Uma equipe de pesquisadores do Cultural Cognition Project de Yale concluiu que muitos americanos tinham visões totalmente diferentes sobre o HPV em comparação com a vacina contra hepatite B (HBV). O que explica a diferença? Eles tendiam a aprender sobre o HBV com seus médicos, enquanto aprendiam sobre o HPV nas notícias a cabo. Nem tudo é polarizado – mas quase tudo pode ser polarizado, e será se uma figura política ou da mídia proeminente vir vantagem em fazer isso.

As distrações nos impedem de prestar atenção ao que importa, e o tribalismo político nos faz rejeitar evidências que colocam nossa tribo em uma posição ruim. Combine os dois, acrescente esteróides e você terá o terceiro elemento da era da ignorância: o pensamento conspiratório.

Os pensadores da conspiração dedicam enorme energia mental para extrair significado de trivialidades. Evidências esmagadoras podem ser descartadas como notícias falsas fabricadas pela conspiração. Portanto, a ignorância pode ser banida? Não é fácil. David McRaney, criador do livro e podcast You Are Not So Smart, e Adam Grant, autor de Think Again, oferecem conselhos semelhantes: não comece com os fatos.

Em vez disso, estabeleça um relacionamento, faça perguntas e ouça as respostas. (Desnecessário dizer que isso é muito mais fácil em uma conversa na vida real do que nas redes sociais.) Você não será capaz de intimidar alguém fora das áreas de visão, mas às vezes as pessoas falam sozinhas.

Este é um conselho sábio, mas meu trabalho recente tem um objetivo mais modesto. Em vez de tentar esclarecer outra pessoa, sugiro que cada um de nós comece com seus próprios pontos cegos. Estamos todos distraídos. Todos nós também temos tribos: sociais, senão políticas. Somos todos vulneráveis, então, a acreditar em coisas que não são verdadeiras. E somos igualmente vulneráveis ​​a negar ou ignorar verdades importantes. Devemos todos diminuir o ritmo, nos acalmar, fazer perguntas e imaginar que podemos estar errados. É um conselho simples, mas muito melhor do que nada. É também um conselho muito fácil de ignorar.

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Escrito e publicado pela primeira vez no Financial Times em 22 de janeiro de 2021.

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