Henrik Lundqvist, a chave para a glória do passado dos Rangers, espera seu futuro

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Henrik Lundqvist não tinha garantia de que jogaria pelo Rangers quando a pós-temporada da NHL começou este mês, após uma dispensa de quatro meses por causa da pandemia do coronavírus. Mas aos 38 anos, ele ainda é um goleiro com gols, e o principal deles foi saborear qualquer chance de jogar.

“Aproveito cada início como uma oportunidade para jogar, curtir o jogo e tentar ajudar o time”, disse ele em 1º de agosto, após o primeiro jogo da série de qualificação da equipe contra o Carolina Hurricanes. “Tento não ter desculpas: ‘Faz muito tempo que não jogo’, ou algo assim.”

Lundqvist não parecia um atleta profissional que estava perto da aposentadoria, uma opção à sua frente. A próxima temporada será a última de seu contrato e ele receberá US $ 8,5 milhões. Ele pretende continuar sua carreira, talvez por mais alguns anos, de acordo com alguém familiarizado com seu pensamento que falou sob condição de anonimato.

O assunto é aparentemente urgente para os Rangers. John Davidson, o presidente da equipe, disse em uma teleconferência com repórteres na semana passada que teve uma “discussão pessoal” com Lundqvist depois que a equipe voltou de Toronto após ser varrida por Carolina, mas não foi mais específico.

“Continuaremos tendo nossas discussões para descobrir que caminhos tomaremos à medida que avançamos”, disse Davidson. “Vamos lidar com as coisas da maneira certa e apenas seguir em frente com isso.”

O Rangers parece ter encontrado o goleiro do futuro em Igor Shesterkin, 24, um russo cuja média de 2,52 gols contra e 0,932 de porcentagem de defesas em 12 partidas superou os 3,16 e 0,906 de Lundqvist em 30 jogos. Lundqvist venceu apenas 10 jogos da temporada regular.

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Lundqvist venceu 459 jogos, postou 64 shutouts e 61 vitórias nos playoffs, todos recordes do Rangers, time com o qual ele passou seus 15 anos de carreira na NHL. Ele pode ser atraente para outro time que acredita estar na briga para ganhar uma Stanley Cup, mas que pode estar procurando um goleiro para jogar de 25 a 30 partidas, mais do que o normal para um reserva. Adicionar Lundqvist, no entanto, resultaria em um impacto substancial no teto salarial.

Embora suas habilidades tenham diminuído, Lundqvist é admirado pelos companheiros por sua ética de trabalho e por seu foco durante os jogos. Ele tem uma imagem pública estelar, tendo sido nomeado recentemente um finalista para o King Clancy Memorial Trophy, concedido anualmente a um jogador com esforços humanitários e comunitários notáveis.

“Profissional consumado, ser humano incrível, jogador incrível”, disse o atacante Chris Kreider, companheiro de equipe desde 2013, sobre Lundqvist.

Kreider continuou: “Eu o vi cuidar de seus negócios diariamente e tenho o maior respeito por Hank como indivíduo e como jogador”.

Quando o Rangers derrotou o Montreal Canadiens em seis jogos para garantir uma vaga na final da Copa Stanley de 2014 – sua primeira aparição desde a vitória da Copa em 1994 – o momento foi considerado uma doce vingança para Lundqvist.

Três minutos antes do atacante do Rangers, Dominic Moore, marcar o único gol em uma vitória decisiva no jogo 6 da série no Madison Square Garden, Lundqvist caiu para acertar o seu bloqueador no que parecia ser um gol certeiro que, reencaminhado, voou por cima da trave.

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“Ele estava mentalmente aguçado esta noite, e é quando está no seu melhor”, disse o defensor Ryan McDonagh, o capitão do Rangers na época, sobre Lundqvist.

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Mas o Los Angeles Kings venceu a Stanley Cup em cinco jogos, o último indo para duas prorrogações. Quando os repórteres puderam entrar no camarim dos Rangers no Staples Center bem depois do jogo, Lundqvist ainda estava de patins e protetores, a cabeça apoiada na mão com fita adesiva.

“Eu sabia, ao entrar nesta série, que terminaria em lágrimas de alegria ou de tristeza”, disse ele. Mas isso foi há seis anos, e Lundqvist venceu apenas 18 dos 37 jogos do playoff desde então.

Lundqvist venceu o Hurricanes em três jogos da temporada regular, mas ele começou dois dos três jogos em Toronto apenas porque Shesterkin se machucou. A decisão de jogar contra Lundqvist foi tomada apenas na noite anterior ao primeiro jogo em Toronto. “Sempre que o colocamos na rede, achamos que ele nos dá a melhor chance de vencer”, disse o técnico David Quinn sem rodeios sobre Shesterkin – não Lundquist – antes do terceiro jogo.

Não está claro quando a temporada 2020-21 da NHL começará, então os Rangers terão algum tempo para decidir o que fazer com seus goleiros. Os executivos da equipe não estavam disponíveis para comentários na semana passada, e Lundqvist não foi informado de nenhum plano que eles possam ter. O draft da NHL é em outubro e os Rangers podem negociar com Lundqvist, mas é mais provável que digam a Lundqvist como ele se encaixa em seus planos.

Mas em uma teleconferência depois que o time ganhou o primeiro lugar no sorteio da loteria na segunda-feira passada, o gerente geral Jeff Gorton foi questionado sobre seus planos para a próxima temporada.

“Precisamos ter mais reuniões”, disse ele. “A forma como perdemos – só acho que temos que considerar muitas coisas que temos que fazer no futuro para ser uma equipe mais difícil de enfrentar.” Nesta temporada, o Rangers permitiu 3,14 gols por jogo, empatando com o Minnesota Wild pelo oitavo lugar na NHL

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Os Rangers poderiam comprar o último ano do contrato de Lundqvist, o que o tornaria um agente livre irrestrito. Gorton disse na semana passada que o Rangers não manteria os três goleiros, um corpo que inclui Alexandar Georgiev, um reserva de 24 anos.

É possível que os Rangers tenham Shesterkin e Lundqvist na próxima temporada, com Shesterkin vendo mais ação, mas Lundqvist jogando regularmente em uma espécie de turnê de despedida. Eles tendem a não funcionar bem no hóquei.

Talvez o exemplo mais pertinente tenha acontecido em Nova Jersey, quando os Devils adquiriram Cory Schneider no draft de 2013 para eventualmente substituir Martin Brodeur, que tinha mais um ano de contrato. Os dois goleiros dividiram o tempo de jogo e Brodeur foi muito menos eficaz do que Schneider. Os Devils perderam os playoffs da Stanley Cup naquela temporada e só voltaram uma vez. Como Lundqvist, Brodeur queria continuar jogando e completou sua carreira no ano seguinte com o St. Louis.

O nº 30 de Lundqvist com certeza será aposentado e algum dia ficará pendurado nas vigas do Madison Square Garden. Cabe aos Rangers decidir se ele será visto com um suéter azul no gelo antes disso.

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