Não vamos lembrar muito do que fizemos na pandemia

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Quando minha mente vagueia hoje em dia, percebi que ela vagueia por lugares estranhos – a saber, quartos de hotel distantes. Zurique, final do verão passado: o hotel ficava do lado errado dos trilhos, mas o quarto tinha grandes janelas em duas paredes. Dallas, alguns anos atrás: o hotel tinha um enorme átrio com um modelo de ferrovia; Eu passei minha camisa enquanto ouvia um podcast sobre o compositor Leoš Janáček. Rancho Mirage, janeiro: o quarto ficava a uma caminhada ensolarada da recepção; a piscina parecia tentadora ao lado das palmeiras do deserto, mas estava fria e cheia de folhas.

Por que, de todas as coisas, minha mente pularia para hotéis distantes? Não porque ali tenha acontecido muita coisa: infelizmente, devo confessar que nunca fiz muito interesse em um quarto de hotel. Evidentemente, minha memória está funcionando de maneiras curiosas.

Na primavera passada, voltei do feriado da minha vida no Japão e refleti sobre a riqueza de memórias que ele gerou. O tempo passou voando enquanto eu estava lá, mas em retrospectiva, 10 dias em algum lugar vividamente novo produziram mais memórias do que 10 semanas em casa. Eu comparei o efeito à compressão de um filme. Em vez de armazenar cada quadro separadamente, os algoritmos de compressão de vídeo começarão com o primeiro quadro de uma cena e então armazenarão uma série de “diffs” – mudanças de um quadro para o outro. Um filme lento e contemplativo com cenas longas e câmeras fixas pode ser mais comprimido do que um filme de ação em movimento rápido.

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Da mesma forma, uma semana cheia de novas experiências parecerá mais longa em retrospecto. Um mês repetindo a mesma rotina pode parecer interminável, mas será apenas um pontinho na memória: as “diferenças” não são significativas o suficiente para o cérebro se preocupar.

Depois de meses trabalhando em casa, agora percebo que havia algo incompleto nesse relato. Novas experiências são realmente importantes para plantar uma rica safra de memórias. Mas, por si só, isso não é suficiente. Um novo espaço físico parece ser importante para que nossos cérebros prestem atenção.

Afinal, o bloqueio da Covid-19 estava cheio de novas experiências. Alguns eram sombrios: perdi um amigo para a doença; Eu esmaguei meu rosto em um acidente; tínhamos que usar máscaras, evitar o contato físico e nos preocupar com a origem do próximo rolo de papel higiênico. Alguns foram mais positivos: a descoberta de novos prazeres, o aprimoramento de novas habilidades, a superação de novos desafios.

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Mas duvido que seja o único a descobrir que minha memória dos meses de bloqueio é bastante tênue. Não importa com quantas pessoas novas ou velhos amigos você converse no Zoom ou Skype, todos eles começam a se misturar porque o contexto físico é monótono: as conversas acontecem enquanto se senta na mesma cadeira, na mesma sala, olhando para o mesma tela do computador.

A psicóloga Barbara Tversky, autora de Mind in Motion, argumenta que nossas mentes são construídas sobre uma base de cognição sobre lugar, espaço e movimento. Isso se insinua em nossa linguagem com frases como “construído sobre uma base” e “se insinua”. Nossos cérebros começaram nos ajudando a processar nosso entorno e as ameaças e oportunidades que eles apresentavam. O pensamento abstrato é uma adaptação dessas capacidades espaciais básicas.

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Talvez seja por isso que nem todas as novidades são criadas da mesma forma. Nossos cérebros parecem registrar um novo lugar com uma vivacidade particular. Não havia nada especialmente novo em passar uma camisa enquanto ouvia um podcast, e nada especialmente intrigante naquele quarto de hotel em Dallas. Mas era um espaço físico no qual eu nunca tinha estado antes. Isso foi o suficiente para fazer meu cérebro tomar notas.

Mesmo quando um momento não tem nada a ver com lugar e tudo a ver com novidade intelectual ou emocional, o lugar ainda registra. Quando penso em importantes conjunturas intelectuais ou emocionais em minha vida – desde a primeira vez que entendi o teorema da impossibilidade de Arrow até a primeira vez que encontrei minha futura esposa – mesmo assim, essas memórias estão ligadas a uma localização física.

Não é à toa que os mnemonistas campeões costumam usar o “método dos loci” ou a técnica do “palácio da memória”, memorizando longas listas de informações abstratas ao imaginar imagens vívidas em espaços bem definidos, como os quartos de uma casa de infância.

Passei a perceber com força renovada o valor de um hábito pré-Covid: buscar novos lugares para ler e escrever, mesmo algo tão simples como um novo café ou uma nova biblioteca. Ideias mais novas e memórias mais claras surgem quando se trabalha em algum lugar diferente: em um novo lugar, a mente está mais alerta.

Pode ser por isso que, quando pedimos às pessoas que relembrem momentos cruciais da história, como a queda do Muro de Berlim ou os ataques terroristas de 11 de setembro em Manhattan, perguntamos “onde você estava quando soube?”

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Covid-19 pode ser um episódio tão significativo quanto qualquer outro, mas não irá desencadear as mesmas memórias nítidas. Onde você estava durante a pandemia? Em casa. Por meses. E sem uma mudança física de cenário, até mesmo novas experiências começam a parecer iguais.

“Você precisa sair mais”, alguém certa vez me advertiu. Ela estava certa. Hoje em dia, todos nós fazemos.

Escrito e publicado pela primeira vez no Financial Times em 14 de agosto de 2020.

Meu novo livro How To Make The World Add Up será lançado em breve. Detalhes e para solicitar no Hive, Blackwells, Amazon ou Watersones.

Stephen Fry comenta: “Fabulosamente legível, lúcido, espirituoso e confiável”.

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