Nos apaixonamos pelo novo, mas nem tudo o que é velho é obsoleto

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O Boeing 747 deu mais um passo em direção à aposentadoria recentemente. A British Airways, a operadora da maior frota de passageiros 747s, anunciou que o distinto avião não voltaria ao serviço após a pandemia. Apesar de toda a preocupação legítima com o custo ambiental das viagens de longo curso, o avião fará falta para passageiros e pilotos.

Mark Vanhoenacker, piloto e escritor, descreve o avião como “370 toneladas da lenda da aviação”. A primeira vez que pilotei no convés superior de um 747, minha empolgação era mais infantil – mas certamente justificada. Os 747s modificados carregavam o ônibus espacial nas costas e serviam como avião oficial para presidentes dos EUA desde a época de George HW Bush. É um design icônico.

Mas o que muitas vezes é esquecido é a longevidade do 747. O avião voou pela primeira vez antes do pouso na Lua em 1969, e o anúncio da British Airways dificilmente é o fim. A retração das viagens causada pelo coronavírus pode ter acelerado sua eliminação, mas novos 747s ainda estão sendo fabricados como transportadores de carga. Isso pode parar em breve, mas os aviões de hoje provavelmente ainda voarão em 2040 – e talvez o 747 voe até mesmo como um octogenário em 2050.

Estamos acostumados a substituir laptops depois de três ou quatro anos e telefones com ainda mais frequência. Um computador usado pela primeira vez em 1969 seria uma peça de museu agora. No entanto, muitas tecnologias duram muito mais tempo, como atesta outra peça de museu. O Museu da Ciência de Londres ostenta uma vasta máquina a vapor vermelha que se pode supor datada da revolução industrial. Na verdade, ele foi construído no século 20 e alimentou uma fábrica de algodão de Lancashire durante a era espacial.

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Como David Edgerton argumenta em seu esplêndido livro The Shock of the Old, persistentemente confundimos a fronteira tecnológica com as tecnologias burras que realmente usamos. Muito depois que a vanguarda da guerra parecia ser os tanques e os aviões, os cavalos continuaram sendo um elemento militar essencial. A Wehrmacht alemã começou a segunda guerra mundial com mais de 500.000 cavalos e dobrou esse número em 1945. Tecnologias laboriosas, de fato.

As tecnologias antigas permanecem relevantes por vários motivos. Às vezes, eles funcionam tão bem quanto qualquer coisa mais recente. Para os fins a que se destinam, tijolos, preservativos, garfos, papel e contêineres de transporte são difíceis de bater. Ferramentas antigas podem prosperar por muito tempo ao lado de truques mais novos.

Mesmo quando uma abordagem parece totalmente obsoleta, ela pode ser catapultada de volta à fronteira tecnológica. Os carros elétricos podem ser os veículos do futuro, mas também são os veículos do passado: o primeiro recorde de velocidade em terra, de quase 40 milhas por hora, foi estabelecido em 1898 em um carro elétrico.

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A ponta também pode ser proibitivamente cara. O Concorde, um avião de safra semelhante ao Boeing 747, foi um milagre tecnológico – e uma catástrofe comercial. Mesmo as invenções que são economicamente viáveis ​​para alguns podem não atingir a todos. O professor Edgerton observa que carros, aviões e televisão se espalharam rapidamente pelo mundo, mas não tão rapidamente de ricos para pobres. Pode demorar muito até que a novidade de hoje esteja disponível para o cidadão típico do planeta. De fato, como com o Concorde, esse gotejamento tecnológico pode nunca acontecer.

Uma tecnologia também pode prosperar porque oferece vantagens que a abordagem supostamente superior não oferece. Uma ligação é muito mais barata e rápida do que um vôo transatlântico. E embora eu ande de bicicleta quase todos os dias, não é porque não tenho dinheiro para comprar um carro: é porque, na cidade, a bicicleta é divertida de dirigir, estacionar sem esforço e uma maneira muito mais rápida de se locomover.

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Parece que não estou sozinho. Globalmente, a produção de bicicletas excedeu a produção de automóveis durante décadas. Ainda assim, graças à demanda induzida pela pandemia, agora há uma escassez mundial de bicicletas. Se os carros elétricos autônomos pegarem, os ciclistas podem prosperar ainda mais em ruas mais seguras. Robôs conscienciosos dirigindo veículos com emissão zero derrotam humanos erráticos dirigindo carros a diesel.

Um dos motivos pelos quais tudo isso é importante é que a tecnologia antiga adiciona inércia ao nosso sistema econômico. Se quisermos agir contra a mudança climática – e às vezes me pergunto se isso é verdade -, devemos reconhecer quanto tempo leva para mudar a velha maneira de fazer as coisas.

O problema às vezes é descrito como “bloqueio de carbono”, já que uma casa típica, ou carro, ou gerador de energia, fica muito aquém da opção mais limpa e eficiente. Não se trata apenas de energia limpa: das vacinas à internet, pode demorar muito para que todos tenham acesso aos benefícios da inovação.

Mas na luta para chegar ao que é novo, não devemos negligenciar o valor do que é antigo. Muitas cidades são tão perfeitamente adequadas para bicicletas, ônibus e bondes que é difícil entender por que alguém deixou os carros entrarem nelas. Talvez nos tenhamos apaixonado tanto pelo que havia de novo que esquecemos de perguntar se era também a melhor tecnologia que tínhamos.

Portanto, ao dizermos um longo adeus ao 747, vamos pensar bem sobre o que escolheremos para substituí-lo. Sem dúvida, serão em parte aviões de passageiros mais novos e sofisticados. Mas não vamos esquecer o telefonema de longa distância: 105 anos e ainda forte.

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Escrito e publicado pela primeira vez no Financial Times em 24 de julho de 2020.

Meu novo livro As próximas cinquenta coisas que fizeram a economia moderna foi lançado – e está cheio de invenções pouco apreciadas (e às vezes arcaicas).

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