O que a Big Tech já fez por nós? Parte dois

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O que a Big Tech já fez por nós? Parte dois 1

[[TOTM: A seguir, parte de uma série de blogs de convidados e autores da TOTM sobre direito, economia e política da pandemia COVID-19 em andamento. Toda a série de postagens está disponível aqui.

Esta publicação é de autoria de Dirk Auer, (Pesquisador Sênior, Liege Competition & Innovation Institute; Membro Sênior, ICLE).]

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Em todo o mundo, milhões de pessoas estão rapidamente se adaptando às duras realidades da vida sob bloqueio. Como os governos impõem medidas cada vez maiores de distanciamento social, muitos dos confortos diários que tomamos como garantidos não estão mais disponíveis para nós.

E, no entanto, todos podemos nos consolar sabendo que nossa situação atual teria sido muito menos tolerável se o surto de COVID-19 tivesse nos atingido vinte anos atrás. Entre outras, temos grandes empresas de tecnologia para agradecer por esse revestimento prateado.

Ao contrário das reivindicações de críticos, como o senador Josh Hawley, a Big Tech produziu inovações revolucionárias que melhoram drasticamente nossa capacidade de combater o COVID-19.

O post anterior desta série mostrou que as inovações produzidas pela Big Tech nos fornecem informações críticas, permitem manter algum nível de interações sociais (apesar de viverem trancadas) e permitiram que empresas, universidades e escolas continuassem funcionando (embora ritmo severamente reduzido).

Mas, além de informações, interações sociais e trabalho on-line (e aprendizado); o que a Big Tech já fez por nós?

Uma das maneiras mais subestimadas pelas quais a tecnologia (principalmente pioneira em empresas de Big Tech) está ajudando o mundo a lidar com o COVID-19 tem sido uma rápida mudança no sentido de transações econômicas sem contato. Não apenas os consumidores estão se voltando para os produtos digitais para preencher seu tempo livre, mas os bens físicos (principalmente alimentos) estão sendo cada vez mais trocados sem nenhum contato direto.

Essas mudanças em andamento seriam impossíveis sem as inovações e a infraestrutura que surgiram das empresas de tecnologia e telecomunicações nas últimas duas décadas.

Obviamente, o quadro geral ainda é sombrio. A mudança para transações sem contato suavizou levemente o tremendo golpe sofrido pelas indústrias de varejo e restaurantes – algumas previsões sugerem que sua receita total poderá cair pelo menos 50% no segundo trimestre de 2020. No entanto, conforme explicado abaixo, essa situação provavelmente ser significativamente pior sem as muitas inovações produzidas pelas empresas Big Tech. Por isso, ficaríamos agradecidos.

1. Alimentos e outros bens

Para começar, o surto de COVID-19 (e medidas governamentais para combatê-lo) causou o fechamento de muitas lojas e restaurantes de tijolo e argamassa. Esses fechamentos teriam sido muito mais difíceis de implementar antes do advento das plataformas on-line de varejo e entrega de alimentos.

No momento da redação deste artigo, os sites de comércio eletrônico já pareciam testemunhar um aumento de 20 a 30% nas vendas (outras fontes relatam um aumento de 52%, em comparação com o mesmo período do ano passado). Esse aumento provavelmente continuará nos próximos meses.

A plataforma Amazon Retail está na vanguarda desse turno on-line.

  • Depois de testemunhar um aumento nas compras on-line, a Amazon anunciou que contrataria 100.000 funcionários de distribuição para lidar com o aumento da demanda. A equipe da Amazon também foi convidada a trabalhar horas extras para atender ao aumento da demanda (em troca, a Amazon dobrou seu salário por horas extras).
  • Para atrair essas novas contratações e garantir que as existentes continuem funcionando, a Amazon anunciou simultaneamente que aumentaria os salários nos países atingidos por vírus (de US $ 15 para US $ 17 nos EUA).
  • A Amazon também parou de aceitar mercadorias “não essenciais” em seus armazéns, a fim de priorizar a venda de artigos domésticos essenciais e produtos médicos com alta demanda.
  • Finalmente, na Itália, a Amazon decidiu não interromper suas operações, apesar de alguns funcionários terem testado positivo para o COVID-19. Por mais controverso que seja esse movimento, os interesses privados da Amazon estão alinhados com os da sociedade – manter o fornecimento de bens essenciais agora é mais importante do que nunca.

E não é apenas a Amazon que procura preencher temporariamente a brecha deixada temporariamente pelo varejo físico. Outros varejistas também estão intensificando os esforços para distribuir seus produtos on-line.

  • Os aplicativos das redes de varejo tradicionais testemunharam downloads diários recordes (contando com as plataformas de smartphones pioneiras do Google e da Apple).
  • O Walmart se tornou a opção preferida para compras de alimentos on-line:
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(Fonte: Bloomberg)

A mudança para as compras online imita o que ocorreu na China, durante o seu próprio bloqueio COVID-19.

  • Segundo um artigo publicado na HBR, a penetração do comércio eletrônico atingiu 36,6% das vendas no varejo na China (comparado a 29,7% em 2019). O mesmo artigo explica como a tecnologia da Alibaba está permitindo que os varejistas tradicionais gerenciem melhor suas cadeias de suprimentos, ajudando-os a vender seus produtos on-line.
  • Um estudo realizado pela Nielsen descobriu que 67% dos varejistas expandiriam os canais on-line.
  • Um grande varejista fechou muitas de suas lojas físicas e reimplantou muitos de seus funcionários para atuar como influenciadores on-line no WeChat, tentando aumentar as vendas on-line.
  • Estimulados pela compaixão e / ou pelo desejo de impulsionar sua marca no exterior, a Alibaba e seu fundador, Jack Ma, fizeram grandes esforços para fornecer suprimentos médicos críticos (principalmente kits de testes e máscaras cirúrgicas) para países atingidos pelo COVID, como EUA e Bélgica. .
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E não é apenas o varejo que está se adaptando ao surto. Muitos restaurantes estão tentando permanecer à tona, mudando de refeições em casa para entregas. Essas tentativas foram possibilitadas pelo surgimento de plataformas de entrega de alimentos, como UberEats e Deliveroo.

Essas plataformas tomaram várias medidas para facilitar a entrega de alimentos durante o surto.

  • O UberEats anunciou que renunciaria às taxas de entrega para restaurantes independentes.
  • Tanto o UberEats quanto o Deliveroo implementaram sistemas para que as entregas ocorram sem contato físico direto. Embora não seja totalmente isenta de riscos, a entrega de refeições pode proporcionar um alívio bem-vindo a pessoas que enfrentam condições estressantes de bloqueio.

Da mesma forma, as ações da Blue Apron – um serviço de entrega de kits de refeições on-line – aumentaram mais de 600% desde o início do surto.

Em suma, o COVID-19 causou uma mudança drástica nos serviços de varejo e entrega de alimentos sem contato. É uma questão em aberto quanto dessa mudança teria sido possível sem as inovações pioneiras do modelo de negócios trazidas pela Amazon e sua plataforma de varejo on-line, bem como plataformas modernas de entrega de alimentos, como UberEats e Deliveroo. No mínimo, parece improvável que isso tenha acontecido tão rápido.

A indústria do entretenimento é outra área em que o aumento da digitalização tornou os bloqueios mais suportáveis. A razão é óbvia: os consumidores fechados ainda precisam de algum tipo de diversão. Com as cadeias de suprimentos físicas sob uma tremenda pressão e as reuniões sociais não são mais uma opção, a mídia digital tornou-se a opção padrão para muitos.

Os dados publicados pela Verizon mostram um aumento acentuado (na semana de 9 a 16 de março) no consumo de entretenimento digital, especialmente jogos:

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Isso ecoa outras fontes, que também relatam que o uso de plataformas de streaming tradicionais aumentou em áreas atingidas pelo COVID-19.

  • Diz-se que as assinaturas do Netflix estão aumentando em comunidades bloqueadas. Durante a primeira semana de março, as instalações da Netflix aumentaram 77% na Itália e 33% na Espanha, em comparação com a média de fevereiro. Os downloads de aplicativos da Netflix aumentaram 33% em Hong Kong e na Coréia do Sul. O aplicativo Amazon Prime teve um aumento semelhante.
  • O YouTube também testemunhou um aumento no uso.
  • A transmissão ao vivo (em plataformas como Periscope, Twitch, YouTube, Facebook, Instagram etc.) também aumentou em popularidade. Ele está sendo usado notavelmente para tudo, desde concertos e clubes de comédia a serviços religiosos e até visitas a zoológicos.
  • Disney Plus também tem sido altamente popular. Segundo uma fonte, metade das casas nos EUA com crianças menores de 10 anos adquiriram uma assinatura do Disney Plus. Espera-se que esta tendência continue durante o surto de COVID-19. A Disney chegou a lançar Frozen II três meses antes do previsto, a fim de impulsionar novas assinaturas.
  • Os estúdios de Hollywood começaram a lançar alguns de seus títulos de baixo perfil diretamente nos serviços de streaming.

O tráfego também aumentou significativamente em plataformas de jogos populares.

Essas são apenas uma pequena amostra das muitas maneiras pelas quais o entretenimento digital está preenchendo o vazio deixado pelas reuniões sociais. É, portanto, central para a vida das pessoas presas.

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2. Pagamentos sem dinheiro

Mas todos os serviços listados acima dependem de pagamentos sem dinheiro – seja para limitar o risco ou contágio ou porque essas transações ocorrem remotamente. As inovações da Fintech acabaram sendo um dos fundamentos que viabilizam as políticas de distanciamento social.

Isso é particularmente evidente na indústria de alimentos.

  • Plataformas de entrega de alimentos, como UberEats e Deliveroo, já contavam com pagamentos móveis.
  • O café Costa (equivalente ao starbucks no Reino Unido) ficou sem dinheiro na tentativa de limitar o spread do COVID-19.
  • A Domino’s Pizza, entre outras franquias, anunciou que passaria para entregas sem contato.
  • Dizem que o presidente Donald Trump discutiu planos para manter abertos os restaurantes drive-thru durante o surto. Isso certamente implicaria pagamentos exclusivamente digitais.
  • E, embora permaneçam dúvidas sobre até que ponto o vírus SARS-CoV-2 pode, ou não, ser transmitido através de notas e moedas, muitas outras empresas deixaram preventivamente de aceitar pagamentos em dinheiro.
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Como Jodie Kelley – CEO da Electronic Transactions Association – colocou, em uma entrevista à CNBC:

Os pagamentos sem contato surgiram como uma nova opção para os consumidores muito mais conscientes do que tocam.

Esse aumento da demanda por pagamentos sem dinheiro tem sido uma bênção para as empresas da Fintech.

  • Embora seja muito cedo para avaliar a magnitude dessa mudança, os primeiros sinais – principalmente da China – sugerem que os pagamentos móveis se tornaram mais comuns durante o surto.
  • Na China, a Alipay anunciou que esperava expandir radicalmente seus serviços para novos setores – restaurantes, reservas de cinema, compras de imóveis – na tentativa de competir com o WeChat.
  • O PayPal também testemunhou um aumento nas transações, embora esse crescimento possa finalmente ser prejudicado pelo declínio da atividade econômica.
  • No passado, o Facebook havia revelado planos de oferecer pagamentos móveis em suas plataformas – Facebook, WhatsApp, Instagram e Libra. Esses planos podem não ter sido politicamente viáveis ​​na época. O COVID-19 poderia concebivelmente mudar isso.

Em suma, o surto de COVID-19 aumentou nossa dependência de pagamentos digitais, pois eles podem ocorrer remotamente e, potencialmente, limitar a contaminação por meio de notas de banco. Nada disso seria possível vinte anos atrás, quando os pioneiros da indústria, como o PayPal, estavam em sua infância.

3. Acesso à internet de alta velocidade

Da mesma forma, escusado será dizer que nenhuma das alternativas acima seria possível sem os enormes investimentos que foram feitos em infraestrutura de banda larga, principalmente pelos provedores de serviços de Internet. Embora essas empresas frequentemente enfrentem fortes críticas do público, elas fornecem a espinha dorsal sobre a qual as economias afetadas pela eclosão podem funcionar.

Ao causar tantas atividades on-line, o surto de COVID-19 colocou as redes de banda larga à prova. Portanto, a infraestrutura de banda larga em todo o mundo está à altura da tarefa. Isso ocorre em parte porque o aumento no uso ocorreu durante o dia (onde a capacidade da rede é menos lenta), mas também porque os ISPs tradicionalmente contam com várias ferramentas para limitar o uso no horário de pico.

Os maiores aumentos no uso parecem ter ocorrido durante o dia. Como os dados do OpenVault ilustram:

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De acordo com a BT, uma das maiores operadoras de telecomunicações do Reino Unido, o uso diurno da Internet aumentou 50%, mas os picos ainda estão bem dentro dos níveis recordes (e outras operadoras do Reino Unido fizeram alegações semelhantes):

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Dados anedóticos também sugerem que, até o momento, os provedores de internet fixa não tiveram dificuldades significativas para lidar com esse aumento de tráfego (o mesmo vale para as redes de entrega de conteúdo). Essas redes já não foram projetadas para suportar altos picos de demanda, mas os ISPs, como a Verizon, aumentaram sua capacidade de evitar possíveis problemas.

Por exemplo, os testes de velocidade da Internet realizados com o Ookla sugerem que as velocidades médias de download apenas diminuíram marginalmente, em regiões bloqueadas, em comparação com os níveis anteriores:

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No entanto, os mesmos dados sugerem que as redes móveis enfrentaram reduções ligeiramente maiores no desempenho, embora elas não pareçam graves. Por exemplo, ao contrário dos relatórios contemporâneos, é improvável que uma interrupção na rede móvel ocorrida no Reino Unido tenha sido causada por um aumento relacionado ao COVID.

A robustez exibida pelas redes de banda larga deve-se notavelmente aos esforços de longa data dos ISPs (incentivados pela concorrência) para melhorar as velocidades e a latência de downloads. Como um artigo colocou:

Por enquanto, as redes das operadoras de cabo e dos provedores de telecomunicações aparentemente suportam as crescentes demandas, em grande parte devido às atualizações que eles fizeram nos últimos 10 anos usando tecnologias como DOCSIS 3.1 ou PON.

Impulsionados em parte pelo lançamento do Google Fiber em 2012, as grandes operadoras de cabo e telecomunicações, como AT&T, Verizon, Comcast e Charter Communications, passaram anos atualizando suas redes para velocidades de 1 gig. Antes dessas atualizações, os operadores de cabo enfrentavam dificuldades com velocidades de upload mais rápidas e a desaceleração dos serviços de banda larga durante os horários de pico, como depois da escola e à noite, à medida que os nós dos bairros ficavam sobrecarregados.

Isso não ocorre sem ramificações de políticas.

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Para começar, esses desenvolvimentos podem justificar agentes antitruste que permitiram fusões que levaram a maiores investimentos, às vezes às custas de pequenas reduções na concorrência de preços. Esse é o caso das chamadas 4 a 3 fusões no setor de telecomunicações sem fio. Como uma revisão aprofundada da literatura pelos estudiosos do ICLE conclui:

Estudos de investimento também descobriram que os mercados com três operadores baseados em instalações tinham níveis significativamente mais altos de investimento por empresas individuais.

Da mesma forma, o surto de COVID-19 também lançou outras dúvidas sobre a adequação dos regulamentos de neutralidade da rede. De fato, uma crítica importante a esses regulamentos é que eles impedem que os ISPs usem o mecanismo de preços para gerenciar o congestionamento.

Foram esses temores de congestionamento, provavelmente infundados (veja acima), que levaram a União Europeia a instar as empresas de streaming a reduzir voluntariamente a qualidade de seus produtos. Até o momento, Netflix, Youtube, Amazon Prime, Apple, Facebook e Disney atenderam à solicitação da UE.

Isso pode parecer um problema trivial, mas era totalmente evitável. Como resultado da regulamentação da neutralidade da rede, as autoridades europeias e os provedores de conteúdo foram forçados a uma posição embaraçosa (provavelmente infundada) que penaliza desnecessariamente os consumidores e os ISPs que não enfrentam problemas de congestionamento (por outro lado, isso deixa os ISPs em falha e desincentiva ainda mais) investimentos da parte deles). Isso é ainda mais lamentável que, como discutido acima, os serviços de streaming sejam essenciais para os consumidores bloqueados.

Os críticos podem responder que pequenas reduções de qualidade dificilmente afetam os consumidores. Mas, se esse for realmente o caso, os provedores de conteúdo estavam usando quantidades desnecessárias de largura de banda antes do surto de COVID-19 (algo que é menos provável de ocorrer sem obrigações de neutralidade da rede). E, se não, os consumidores europeus foram privados de algo que valorizavam. O sapato fica assim no outro pé.

Essas considerações normativas à parte, o grande ponto é que todos podemos ser gratos por viver em uma era da Internet de alta velocidade.

4. Observações finais

A Big Tech está emergindo rapidamente como um dos heróis da crise do COVID-19. As empresas que antes eram alvo de críticas diárias – tanto pela imprensa quanto pelos executores e acadêmicos – estão ganhando uma nova apreciação do público. Os tempos mudaram desde os primeiros dias dessas empresas – onde os consumidores se maravilhavam com as infinitas possibilidades que suas tecnologias ofereciam. Hoje estamos percebendo o quanto as empresas de tecnologia se tornaram essenciais em nossas vidas diárias e como elas tornam a sociedade mais resistente diante de eventos de cauda gorda, como pandemias.

A mudança para uma economia digital sem contato é uma parte crítica do que torna as sociedades contemporâneas mais bem equipadas para lidar com o COVID-19. Como este post argumentou, entrega on-line, entretenimento digital, pagamentos sem contato e internet de alta velocidade desempenham um papel crítico.

Pensar que recebemos alguns desses serviços gratuitamente…

No ano passado, Erik Brynjolfsson, Avinash Collins e Felix Eggers publicaram um artigo no PNAS, mostrando que os consumidores estavam dispostos a pagar quantias significativas por produtos on-line que atualmente recebem gratuitamente. Só podemos imaginar o quanto essas somas seriam maiores se o mesmo experimento fosse repetido hoje.

Até os críticos da Big Tech estão dispostos a reconhecer a enorme dívida que temos com essas empresas. Como Stephen Levy escreveu, em um artigo intitulado “O coronavírus matou a techlash?”:

Quem sabia que o techlash era suscetível a um vírus?

A pandemia não torna nenhuma das queixas sobre os gigantes da tecnologia menos válidas. Eles ainda são condutores do capitalismo de vigilância que abaixam sua parcela justa de impostos e abusam de seu poder no mercado. Nós da imprensa ainda devemos cobri-los de forma agressiva e cética. E ainda precisamos de um acerto de contas que proteja a privacidade dos cidadãos, nivele o campo de jogo competitivo e responsabilize esses gigantes. Mas o momento para esse acerto de contas não parece sustentável no momento em que, para sustentar nossas vidas diminuídas, estamos desesperadamente dependentes do que eles construíram. E feliz que eles construíram.

Embora ainda seja cedo para tirar lições de políticas do surto, uma coisa parece clara: a pandemia do COVID-19 fornece ainda mais evidências de que os formuladores de políticas tecnológicas devem ser extremamente cuidadosos para não matar a galinha dos ovos de ouro, promovendo regulamentos que possam frustrar a inovação (ou o oposto).

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