Os preços são informações, mesmo durante uma crise

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[[TOTM: A seguir, parte de uma série de blogs de convidados e autores da TOTM sobre direito, economia e política da pandemia COVID-19 em andamento. Toda a série de postagens está disponível aqui.

Esta postagem é de autoria de Ben Sperry, (Diretor Associado, Pesquisa Jurídica, Centro Internacional de Direito e Economia)]

o reação visceral para a história recente do New York Times sobre Matt Colvin, o homem que tinha 17.700 garrafas de desinfetante para as mãos e não tem onde vendê-las, mostra que há um mal-entendido fundamental sobre a importância dos preços e a função informacional que eles servem na economia. Os apelos para impor leis contra a “manipulação de preços” podem realmente ser mais prejudiciais para os consumidores e a sociedade do que permitir que os preços subam (ou caem, é claro) em resposta às condições do mercado.

O economista Friedrich Hayek, vencedor do prêmio Nobel, explicou como os sinais de preço servem como informações que permitem a coordenação em uma sociedade de mercado:

Devemos considerar o sistema de preços como um mecanismo de comunicação de informações, se quisermos entender sua real função … O fato mais significativo sobre esse sistema é a economia de conhecimento com a qual ele opera, ou o quão pouco os participantes individuais precisam saber. para poder executar a ação correta. De forma abreviada, por meio de um tipo de símbolo, apenas as informações mais essenciais são repassadas e repassadas apenas aos envolvidos. É mais do que uma metáfora descrever o sistema de preços como um tipo de mecanismo para registrar mudanças, ou um sistema de telecomunicações que permite que os produtores individuais observem apenas o movimento de alguns ponteiros, como um engenheiro pode observar os ponteiros de alguns mostradores , a fim de ajustar suas atividades a mudanças das quais eles talvez nunca saibam mais do que o refletido no movimento dos preços.

Os atores econômicos não precisam de um doutorado em economia ou mesmo de prestar atenção às notícias sobre o coronavírus para mudar seu comportamento. Somente os preços mais altos de bens ou serviços fornecem informações importantes para indivíduos – consumidores, produtores, distribuidores ou empresários – para economizar recursos escassos, produzir mais e procurar (ou investir na criação!).

Os preços são fundamentais para o racionamento de recursos escassos, especialmente durante uma emergência. Permitir que os preços subam rapidamente tem três efeitos salutares (como explicado pelo professor Michael Munger em seu fantástico tópico no twitter):

  1. Os consumidores racionam quanto realmente precisam;
  2. Os produtores respondem ao aumento dos preços aumentando a oferta e os distribuidores disponibilizam mais; e
  3. Os empresários encontram novos substitutos para inovar em torno de gargalos na cadeia de suprimentos.

Apesar do desgosto com o qual o público trata frequentemente de “manipulação de preços”, as autoridades devem tomar cuidado para garantir que não impeçam a ocorrência dessas três respostas necessárias.

Racionamento por consumidores

Durante uma crise, se os preços dos produtos que estão em alta demanda, mas com pouca oferta, são forçados a permanecer nos níveis anteriores à crise, o sinal informativo de falta não é dado – pelo menos diretamente pelo mercado. Isso incentiva os consumidores a comprar mais do que o que é racionalmente justificado nessas circunstâncias. Esse estoque leva à escassez.

As empresas respondem racionando de várias maneiras, como instituir horas mais curtas ou estabelecer limites para quanto de certos produtos de alta demanda podem ser comprados por qualquer consumidor. As linhas (e a indisponibilidade), em vez do preço, tornam-se o custo primário suportado pelos consumidores que tentam obter os bens escassos, mas subestimados.

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Se, em vez disso, os preços subirem à luz da oferta escassa e da alta demanda, os consumidores elásticos de preços comprarão menos, liberando a oferta para outros. E, criticamente, os consumidores com preços inelásticos (ou seja, aqueles que mais precisam do bem) terão uma chance melhor de comprar.

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De acordo com a história do New York Times sobre Colvin, ele se concentrou em comprar o desinfetante para as mãos nas áreas rurais do Tennessee e Kentucky, já que as principais áreas metropolitanas já estavam limpas. Seu objetivo era vender esses desinfetantes para as mãos (e outros produtos de alta demanda) on-line a preços de mercado. Ele estava essencialmente atuando como especulador e trazendo informações ao mercado (como um operador de informações privilegiadas). Se for bem-sucedido, ele coordenará a oferta e a demanda entre as áreas geográficas, arbitrando com êxito. Isso geralmente ocorre quando emergências são localizadas, como pós-Katrina em Nova Orleans ou pós-Irma na Flórida. Nesses casos, preços mais altos induziam os fornecedores a transferir bens e serviços de todo o país para as áreas afetadas. Da mesma forma, aqui Colvin estava sem dúvida prestando um serviço benéfico, deslocando a oferta de bens de alta demanda das áreas rurais de baixa demanda para os consumidores que enfrentavam escassez localizada.

Para aqueles que se opõem ao esquema de compras em massa de Colvin para revenda, a resposta é semelhante àqueles que se opõem aos revendedores de ingressos: o varejista deve aumentar o preço. Se as Walmarts, os Alvos e as Árvores do Dólar aumentassem os preços ou a oferta racionada como o supermercado na Dinamarca, Colvin não teria condições de comprar quase tanto desinfetante para as mãos. (É claro, também é possível – se esses estabelecimentos aumentassem os preços – que Colvin não tivesse conseguido redirecionar com lucro o excesso de oferta local para aqueles em outras partes do país mais necessitadas.)

O papel das leis e normas sociais de “manipulação de preços”

Uma resposta comum, é claro, é que Colvin conseguiu lucrar com a pandemia precisamente porque conseguiu comprar uma grande quantidade de ações a preços normais de varejo, mesmo após o início da pandemia. Portanto, ele não era um produtor que possuía uma quantidade restrita de oferta diante da nova demanda, mas um mero revendedor que exacerbou os problemas de escassez de oferta.

Porém, essa observação interrompe a análise e perde o papel crucial que as normas sociais contra as leis de “goivagem de preços” e estaduais de “goivagem de preços” desempenham na facilitação da escassez durante uma crise.

Sob essas leis, geralmente os varejistas podem aumentar os preços em no máximo 10% durante um estado declarado de emergência. Mas, mesmo sem essas leis, as empresas físicas estão vinculadas a um local em que são repetidas empresas e podem não querer sofrer um golpe de reputação ao aumentar os preços durante uma emergência e violar a norma de “controle de preços”. Por outro lado, vendedores individuais, especialmente vendedores pseudônimos de terceiros que usam plataformas on-line, não confiam em interações repetidas no mesmo grau e podem ser mais difíceis de localizar para serem processados.

Assim, as normas e leis sociais exacerbam as condições que criam a necessidade de preços emergenciais e levam a oportunidades de arbitragem fora do comum para aqueles que desejam violar as normas e a lei. Mas, criticamente, essa violação é apenas um sintoma do problema maior que normas e leis sociais impedem, em primeira instância, de varejistas usarem preços de emergência para racionar suprimentos escassos.

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Normalmente, sites de vendas de terceiros têm preços muito mais dinâmicos do que lojas de tijolo e argamassa, que tendem a ficar sem produtos com preços baixos por um período de tempo, em vez de aumentar os preços. Isso explica por que Colvin conseguiu vender desinfetante para mãos por preços muito mais altos que o varejo na Amazon antes que o site suspendesse sua capacidade de fazê-lo. Por outro lado, em resposta às críticas públicas, Amazon, Walmart, eBay e outras plataformas continuam reprimindo a “determinação de preços” de terceiros em seus sites.

Mas mesmo as campanhas anti-goivagem centradas nas relações públicas não são imunes às leis de oferta e demanda. Até a Amazon.com, como vendedora iniciante, acaba precisando aumentar os preços, ostensivamente à medida que os mecanismos de feedback de preços respondem aos aumentos de custos na cadeia de suprimentos.

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Mas, sem a disposição de permitir que varejistas e produtores usem o sinal informativo de preços mais altos, continuará a haver escassez mais extrema à medida que os consumidores se apressarem em estocar recursos subestimados.

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O desejo de ajudar os pobres que não podem pagar itens essenciais com preços mais altos é o que impulsiona as respostas políticas, mas, na realidade, ninguém se beneficia com a escassez. É improvável que aqueles que armazenam os produtos em demanda sejam pobres, porque isso implica um custo inicial significativo. E se eles estamos pobre, o potencial de revenda a um preço mais alto seria um benefício.

Maior produção e distribuição

Durante uma crise, é imperativo que o aumento da demanda seja atendido pelo aumento da produção. Os preços são mecanismos de feedback que fornecem estimativas realistas da demanda dos produtores. Mesmo que os produtores de bom coração que demonstram lucro, queiram aumentar a produção como um ato de caridade, eles ainda precisa entender a demanda do consumidor para produzir a quantidade correta.

Obviamente, os preços não são os fonte de informação. Os produtores que leem as notícias de que há uma falta, sem dúvida, podem aumentar sua produção. Mas mesmo assim, para otimizar produção (ou seja, não apenas aumente cegamente a produção e espere que ela acerte), eles precisam de um mecanismo de feedback. Os preços são o mecanismo mais eficiente disponível para traduzir rapidamente a quantidade de necessidade social (demanda) de um determinado produto para garantir que os produtores não ofereçam oferta insuficiente (deixando mais pessoas sem o que precisam do bem) ou que ofereçam excesso de produto (consumindo mais recursos do que o necessário em tempos de crise). Os preços, quando autorizados a se ajustar à demanda real, permitem que a sociedade evite exacerbar a escassez e alocar recursos inadequadamente.

A oportunidade de obter mais lucros incentiva os distribuidores em toda a cadeia de suprimentos. A Amazon está contratando 100.000 trabalhadores para ajudar a enviar todos os produtos que estão sendo encomendados no momento. Mercearias e varejistas estão fazendo o possível para alinhar as prateleiras com mais alimentos e suprimentos sob demanda.

Os distribuidores contam apenas com mais do que apenas sinais de preço, obviamente, como informações sobre a rapidez com que os produtos estão esgotando. Mas, mesmo que os preços de varejo fiquem baixos para muitos produtos, os distribuidores costumam pagar mais aos produtores para manter as prateleiras cheias, como no caso dos ovos. Esses são os sinais de preço relevantes para os produtores aumentarem a produção para atender à demanda.

Por exemplo, empresas de desinfetantes para as mãos, como GOJO e EO Products, estão aumentando a produção em resposta à demanda conhecida (tanto que o preço do álcool isopropílico está subindo bastante). Os agricultores estão tentando produzir o quanto for necessário para atender ao aumento de pedidos (e preços) que estão recebendo. Mesmo os produtos de baixa demanda anteriormente, como o feijão, estão enfrentando um momento de expansão. É provável que esses casos sejam causados ​​por uma mistura de respostas antecipadas com base em notícias gerais, bem como pelos sinais de preços um pouco mais atrasados ​​que fluem pela cadeia de suprimentos. Mas, mesmo com um “aviso prévio” da mídia, os fabricantes ainda precisam moldar seu comportamento com informações mais precisas. Isso ocorre na forma de pedidos de varejistas com frequências e preços aumentados, que estão aumentando devido à oferta insuficiente. Em busca do sinal de preço mais importante, lucros, fabricantes e agricultores estão aumentando a produção.

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Essas respostas a preços mais altos têm o efeito salutar de disponibilizar mais produtos que os consumidores mais precisam durante uma crise.

Empreendedores inovam em torno de gargalos

Mas a coisa mais interessante que ocorre quando os preços sobem é que os empreendedores criam novos substitutos para os produtos em demanda. Por exemplo, os destiladores começaram a criar seus próprios desinfetantes para as mãos.

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Infelizmente, no entanto, as regulamentações governamentais sobre vendas de produtos destilados e as preocupações com o licenciamento levaram os destiladores a doar esses produtos em vez de cobrá-los. Portanto, por mais benéfico que seja, sem a capacidade de precificar com eficiência esses produtos, não será produzido tanto quanto seria de outra forma. O preço zero de emergência não garante efetivamente a escassez contínua, porque a demanda por essas alternativas gratuitas ultrapassará em muito a oferta.

Outro exemplo é que as empresas de automóveis nos EUA agora estão produzindo ventiladores. O FDA renunciou aos regulamentos sobre a produção de novos ventiladores depois que a General Motors, Ford e Tesla anunciaram que estariam dispostos a usar a capacidade ociosa de produção para a produção de ventiladores.

Como os consumidores exigem mais papel higiênico, água engarrafada e alimentos básicos do que os que podem ser produzidos rapidamente, os empreendedores respondem reorientando as capacidades atuais desses produtos. São muitos os exemplos:

Sem sinais de preço, os empreendedores teriam muito menos incentivo para mudar a produção e a distribuição para o uso mais valorizado.

Conclusão

Enquanto histórias como a de Colvin comprando todo o desinfetante para as mãos no Tennessee incomodam as pessoas, os esforços do governo para impedir que os preços se ajustem impedem apenas os processos de compartilhamento de informações inerentes aos mercados.

Se a preocupação é ajudar os pobres, seria melhor buscar políticas públicas menos distorcidas do que limitar arbitrariamente os preços. O governo dos EUA, por exemplo, está atualmente considerando um pagamento único progressivamente em camadas para indivíduos de baixa renda.

Os movimentos para criar novas leis e aplicar leis existentes de “determinação de preços” provavelmente se tornarão mais prevalentes quanto mais a falta persistir. As plataformas provavelmente continuarão a receber pressão para remover os “calouros de preços” também. Essas políticas devem ser resistidas. Essas medidas não apenas impedirão a escassez, como as exacerbarão e empurrarão a venda de produtos de alta demanda para mercados cinzentos, onde os preços provavelmente serão ainda mais altos.

Os preços são uma fonte importante de informação não apenas para consumidores, mas também para produtores, distribuidores e empresários. Um curto-circuito neste sinal será apenas em detrimento da sociedade.



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