Prestes a fazer 47,2 anos? O pico da miséria aguarda

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Uma confissão: ultimamente tenho me sentido bastante deprimido. Estou bem ciente de que não sou o único. Afinal, estamos em 2020. Este é um ano que finalmente está cumprindo as promessas distópicas da ficção científica do final do século XX. E devo deixar claro que por “bastante para baixo” quero dizer exatamente isso. Estou basicamente bem, e no momento em que a maioria das pessoas está pior, posso – e posso – contar minhas bênçãos.

Observo tudo isso para não implorar por sua simpatia, embora tenha achado os leitores do FT pessoas muito simpáticas. É o contexto para o que se segue. Alguns dias atrás, surgiu um lembrete de que eu havia escrito para mim mesma em janeiro: “Blanchflower: A miséria atinge o auge aos 47,2 anos”.

Por anos David Blanchflower, um economista, tem investigado os determinantes do “bem-estar subjetivo” – pelo qual os cientistas sociais querem dizer coisas como ansiedade, dor e satisfação com a vida. Junto com colegas como Carol Graham e Andrew Oswald, Blanchflower se concentrou na maneira como o bem-estar parece mudar ao longo da vida de cada pessoa. E com parte desse trabalho ganhando as manchetes em janeiro, fiz uma anotação para voltar ao tópico.

Leitor, acabei de fazer 47 anos. O pico da miséria me espera no final de novembro, quando farei 47,2 anos. E a ideia não parece tão engraçada para mim agora quanto parecia durante os dias felizes e inebriantes de janeiro.

A ideia de que a felicidade varia sistematicamente ao longo de nossas vidas, com altos e baixos para os jovens e idosos, e baixos para aqueles de meia-idade, é controversa. Parte do problema é que, como diz o economista e estudioso da felicidade Justin Wolfers: “As pessoas tendem a ser incrivelmente confusas o que estão tentando medir, ou por quê”.

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Devemos, por exemplo, tentar medir o bem-estar “bruto” ou ajustar para outras variáveis? Pessoas com empregos, renda, cônjuges e boa saúde tendem a ser mais felizes do que pessoas sem, outras coisas sendo iguais – e as pessoas da minha idade têm uma probabilidade razoável de ter todas essas coisas. Portanto, uma coisa é dizer que as pessoas são infelizes no final dos quarenta anos. É bem diferente dizer, porém, que todas as coisas consideradas são mais miseráveis ​​do que se poderia esperar. A evidência para a última afirmação é muito mais forte.

Coloca-se também a questão de saber se os dados nos mostram um problema que aflige qualquer grupo de pessoas à medida que atingem a meia-idade, ou algo mais específico da Geração X (nascido em 1965‑80). Um novo estudo realizado por Anne Case, ganhador do Nobel Angus Deaton e Arthur Stone descobriu que “na América hoje, os idosos relatam menos dor do que aqueles na meia-idade”. Os cinquentões têm maior probabilidade de relatar que vivem com dor.

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Mas Case e seus colegas concluem que os cinquenta e poucos anos foram pegos no fogo cruzado de dois efeitos compensatórios. As pessoas têm maior probabilidade de sofrer de doenças dolorosas à medida que envelhecem, mas a dor piorou a cada geração americana sucessiva. Os nascidos em 1970 têm maior probabilidade de sofrer de dor aos (digamos) 40 anos do que os nascidos em 1960, que por sua vez sofrem mais do que os nascidos em 1950. O que Case, Deaton e Stone estão descobrindo não é uma meia-idade problema, mas uma onda crescente de sofrimento rolando através das gerações.

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Blanchflower, Graham e Oswald estão confiantes de que suas descobertas se comparam: a miséria da meia-idade, eles acreditam, é uma realidade robusta. Além disso, é um efeito substancial, “comparável a eventos importantes da vida, como perder um cônjuge, perder um emprego ou contrair câncer”, escrevem Blanchflower e Graham.

Possivelmente. Se sim, então o quê? A infelicidade é importante, com certeza. Case e Deaton mostraram que está matando pessoas nos Estados Unidos por meio de suicídio, alcoolismo e overdoses de drogas. E você não precisa ser um utilitarista benthamita para reconhecer que a dor, a ansiedade e a depressão são problemas importantes por si só.

A miséria também tem outras ramificações. Um novo estudo, “(In) Felicidade e votação nas eleições presidenciais dos EUA”, descobriu que o melhor indicador de votação para Donald Trump em 2016 foi estar infeliz ou insatisfeito com sua sorte. Isso faz sentido: se os políticos do establishment falharam em protegê-lo da miséria, parece menos louco jogar os dados sobre uma estrela de reality show, pelo menos enquanto ele é o desafiante, e não um titular.

Mas exatamente como devemos responder a esse fenômeno não está claro. Oswald e seus colegas encontraram evidências de uma crise de meia-idade em orangotangos e chimpanzés em zoológicos. (Eu sei que você está curioso: eles pediram aos tratadores do zoológico para avaliar o bem-estar psicológico dos grandes macacos em questão.) Isso sugere que pode haver algo fundamental acontecendo. Também sugere que pode haver pouco que possamos fazer a respeito.

Oswald acha que vale a pena simplesmente reconhecer que a crise da meia-idade é um fenômeno estatístico robusto, e não o cenário para uma piada sobre motocicletas. E ele argumenta que precisamos de “algum tipo de apólice de meia-idade”.

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Possivelmente. A geração X tende a passar despercebida na guerra cultural entre os boomers e os millennials, mas somos nós que comandamos o mundo. A maior parte do gabinete britânico, por exemplo, são membros da Geração X como eu. Então você pensaria que cuidar de 47 anos de idade era algo que eles teriam resolvido, quase por padrão. Então, novamente, você pensaria que eles teriam resolvido uma estratégia de coronavírus e Brexit, também, mas a vida é cheia de decepções – principalmente se você está prestes a atingir 47,2.

Escrito e publicado pela primeira vez no Financial Times em 2 de outubro de 2020.

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