Processo “enganosamente simples” pode aumentar a reciclagem de plásticos

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Processo "enganosamente simples" pode aumentar a reciclagem de plásticos 1

O método também poderia avançar na produção de plásticos a partir de óleos naturais

O plástico é vítima de seu próprio sucesso, tão barato, fácil de usar e versátil que o mundo está inundado de resíduos de plástico. Agora, pesquisadores da Universidade de Houston relataram um novo método de produção de poliolefinas – feitas a partir de hidrocarbonetos e o bloco de construção mais comum de plástico – estruturado para abordar um dos maiores obstáculos à reciclagem de plásticos.

O processo também permitiria que plásticos fossem produzidos a partir de óleos alimentares e outras substâncias naturais.

Eva Harth, diretora do Centro de Excelência em Química de Polímeros da Welch-UH, disse que o processo atende a uma necessidade de longa data dos produtores de plásticos industriais, sem exigir um novo catalisador ou aditivos caros. “É um processo muito simples”, disse ela.

Harth é o autor correspondente de um artigo que descreve a descoberta, publicado na revista alemã Angewandte Chemie. Os co-autores incluem o co-autor correspondente Glen R. Jones, pesquisador de pós-doutorado no Welch-UH Center, e o primeiro autor Hatice E. Basburg Alhan, um estudante de graduação da UH.

Poliolefinas e produtos derivados, como polietileno e polipropileno, são usados ​​para tudo, desde sacolas de compras a tubos industriais. As qualidades dos plásticos – rigidez versus flexibilidade, por exemplo – são determinadas em parte por um processo químico conhecido como ramificação: Jones disse que poliolefinas altamente ramificadas são usadas em produtos que exigem suavidade ou flexibilidade, como sacolas de compras, enquanto a baixa ramificação é usado para produzir plásticos rígidos.

Tradicionalmente, diferentes catalisadores são necessários para desencadear diferentes níveis de ramificação, disse Harth, o que significa que apenas um tipo de plástico pode ser produzido por vez. “Você precisa ser específico sobre o material que procura, que tipo de ramificação precisa”, disse ela.

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O novo método permite que a ramificação seja modulada usando um catalisador de paládio com quantidades variáveis ​​de cloreto de alumínio adicionado, que funcionava como um ácido de Lewis; o cloreto de alumínio – uma substância abundante e barata – pode ser adicionado em diferentes pontos do processo, permitindo que a poliolefina resultante contenha diferentes propriedades de ramificação.

O novo processo poderia abordar dois problemas crescentes enfrentados pelos produtores de plásticos – como descartar resíduos de plástico de maneira ecológica e como reduzir o uso de petróleo e gás natural, usando óleos alimentares e outras substâncias naturais.

Os polímeros atuais usados ​​em materiais do dia a dia – sacolas, jarros de leite, brinquedos e equipamentos médicos, por exemplo – não se misturam prontamente quando são derretidos para reciclagem química. “Esses novos polímeros podem ficar no limite”, disse Jones, permitindo que plásticos com propriedades diferentes sejam mais facilmente reciclados.

O processo trabalhará com uma variedade de moléculas para produzir um polímero, disse Harth, sugerindo que o conceito forneça uma nova plataforma para a produção de plásticos.

E essa plataforma, disse ela, poderia servir para produzir uma variedade de plásticos funcionais a partir de óleos naturais e outras fontes moleculares. “Isso tem emocionantes possibilidades de sustentabilidade para a indústria”.

Fontes:
Universidade de Houston
Artigo de jornal

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