Ratos, labirintos e o poder das profecias autorrealizáveis

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Estamos em 1963. Um jovem psicólogo chamado Bob Rosenthal conduz um experimento no qual seus assistentes colocam ratos em labirintos e calculam quanto tempo os ratos levam para encontrar a saída. Eles estão alojados em duas gaiolas: uma para os ratos mais espertos e outra para mediocridades de roedores. Os assistentes não ficam surpresos ao descobrir que os ratos inteligentes resolvem os labirintos mais rapidamente.

Seu supervisor é – porque ele sabe que, na verdade, ambas as gaiolas contêm ratos de laboratório comuns. O prof. Rosenthal – que iria chefiar o departamento de psicologia de Harvard – acabou concluindo que o ingrediente secreto eram as expectativas de seus assistentes: eles tratavam os ratos “especiais” com cuidado e tratavam os ratos “estúpidos” com desdém. Quando esperamos o melhor, obtemos o melhor – mesmo que esperemos de um rato.

A história é bem contada no novo livro de Rutger Bregman, Humankind. Seu interesse pelo trabalho do prof. Rosenthal não é difícil de explicar. O Sr. Bregman argumenta que as pessoas são fundamentalmente amigáveis ​​e automotivadas. Mas ele também argumenta que quando esperamos mais uns dos outros então, como os ratos, estamos à altura da situação. Se escolas, polícia ou corporações acreditam que as pessoas são lentas, desonestas ou preguiçosas, eles podem estar certos.

O prof. Rosenthal cunhou a frase “o efeito Pigmalião”, nome inspirado no relato de Ovídio sobre um escultor cuja paixão por uma estátua a traz à vida. Mas o efeito Pigmalião é apenas um exemplo do que o sociólogo Robert K. Merton chamou de “profecias autorrealizáveis”.

Há o efeito placebo e seu irmão gêmeo maligno, o “efeito nocebo”: se o médico disser que um medicamento pode produzir efeitos colaterais, alguns pacientes sentem esses efeitos colaterais, mesmo que recebam um comprimido inerte.

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As profecias autorrealizáveis ​​são um grampo da economia. Uma recessão pode ser causada pela expectativa de uma recessão, se as pessoas hesitarem em gastar, contratar ou investir. E uma corrida ao banco é a profecia auto-realizável por excelência.

A profecia autodestrutiva é tão fascinante e um problema que atormenta os previsores econômicos. Se eu prevejo com credibilidade um aumento no preço do petróleo no próximo ano, o aumento acontecerá imediatamente, pois os comerciantes de petróleo compram na baixa agora para vender na alta mais tarde. A previsão dá errado precisamente porque as pessoas pensaram que era exata.

A era do coronavírus nos trouxe um exemplo vívido. Uma minoria expressiva argumenta que a Covid-19 não é muito pior do que a gripe que ignoramos a cada inverno, então tanto os bloqueios obrigatórios quanto as precauções voluntárias foram desnecessárias.

Uma olhada nos dados dá a esse argumento um verniz de plausibilidade. O Reino Unido sofreu cerca de 65.000 mortes em excesso durante a primeira onda da pandemia, e 25.000-30.000 mortes em excesso são atribuídas à gripe apenas na Inglaterra durante as temporadas de gripe forte. A disparidade é tão grande que o país precisou parar?

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A falha do argumento é clara: a Covid foi “apenas” duas vezes pior do que uma temporada de gripe forte porque tomamos medidas extremas para contê-la. A eficácia do bloqueio está sendo usada como um argumento de que o bloqueio era desnecessário. É frustrante, mas essa é a natureza de uma profecia autodestrutiva em um ambiente politizado.

Pode-se dizer a mesma coisa sobre Fort Knox. Ninguém nunca tentou roubar o ouro, então por que se preocupar com todos os guardas?

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As profecias autorrealizáveis ​​podem ser perniciosas; escrevendo em 1948, o professor Merton enfocou o racismo. Por exemplo, alguns disseram que os afro-americanos eram fura-greves e, portanto, não deveriam ser autorizados a filiar-se a sindicatos. O professor Merton destacou que sua exclusão dos sindicatos foi a razão pela qual haviam violado a greve. O sexismo também goteja com profecias autorrealizáveis. Como nossos líderes eram geralmente homens brancos heterossexuais no passado, é muito fácil favorecer essas pessoas para papéis de liderança no futuro.

Essas profecias também podem ser aproveitadas para o bem. Bob Rosenthal levou suas ideias para as escolas, onde descobriu que o que é verdade para ratos sendo tratados com respeito também é verdade para os alunos. Persuadir um professor de que um aluno esconde talentos e a criança logo florescerá.

Ainda assim, pode-se colocar muita fé na profecia que se auto-realiza. A empolgação fervorosa com a alta vertiginosa do preço das ações da Tesla deve ajudar a empresa a vender carros e levantar fundos, mas, no longo prazo, o valor de uma ação da Tesla será determinado pela lucratividade da Tesla.

As profecias autorrealizáveis ​​são particularmente tentadoras para os políticos. É muito fácil pintar um projeto como o Brexit em termos da Tinker Bell: se batermos palmas e acreditarmos no Brexit, ele não nos desapontará. Convenientemente, todos os contratempos podem ser atribuídos a “Remoaners”.

O fato é que algumas coisas são falsas, não importa o quanto desejemos fervorosamente que sejam verdadeiras. Freqüentemente, mergulhamos em projetos com visões otimistas de quanto tempo eles levarão e quão bem-sucedidos serão, mas nosso otimismo apenas nos ajuda a começar. Não termina o trabalho.

Acho que devemos tentar tratar uns aos outros com gentileza e respeito, e não apenas porque funcionou para os ratos de Bob Rosenthal. Mas existem limites para o poder do pensamento positivo puro. Mesmo nos desenhos, Wile E. Coyote eventualmente sente o puxão da gravidade.

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Escrito e publicado pela primeira vez no Financial Times em 17 de julho de 2020.

Meu novo livro Os próximos cinquenta coisas que fizeram a economia moderna já foi lançado. Detalhes e para solicitar no Hive, Blackwells, Amazon ou Watersones. Bill Bryson comenta: “Infinitamente perspicaz e cheio de surpresas – exatamente o que você esperaria de Tim Harford.”

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