Tecnologia milagrosa que é tudo menos: uma taxonomia de lentilha-d’água biônica

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A lentilha-d’água biônica é uma ameaça terrível à nossa saúde e prosperidade? Pode ser. Mas para que você não tema que seja um novo tormento nos testar ao lado de Covid-19, incêndios florestais e vespas assassinas, devo assegurar-lhe que não é uma planta assassina como a Triffid. A lentilha-d’água biônica é, em vez disso, uma metáfora para uma tecnologia futura gloriosa, que pode parecer boa – mas não é porque nos impede de agir.

O termo foi cunhado por um jornalista e especialista em ferrovias chamado Roger Ford. Em evidência a um comitê parlamentar do Reino Unido em 2008, ele lamentou que as ferrovias eletrificadas tivessem sido adiadas por causa da sugestão de que “poderíamos ter trens de célula de combustível usando hidrogênio desenvolvido a partir de lentilha-d’água biônica em 15 anos” e assim seria um desperdício ter eletrificado as linhas agora. Nenhum investimento hoje; amanhã haverá lentilha-d’água biônica.

Essa ideia fascinante e irritante foi trazida à minha atenção em um breve ensaio escrito por Stian Westlake, coautor de Capitalism without Capital. O conceito de que nosso foco no futuro pode realmente nos tornar míopes é tão fértil que me senti tentado a produzir uma taxonomia de lentilha-d’água biônica.

Um: lentilha-d’água do mal. Para Westlake, lentilha-d’água biônica é uma previsão “sabidamente maligna” projetada para distorcer as decisões atuais. O livro de Jack Stilgoe Who’s Driving Innovation? fornece um exemplo: os esforços dos governantes de pequeno porte para impedir o investimento em esquemas de trens leves, alegando que os carros completamente autônomos – às vezes chamados de “Nível 5” – estão logo ali. Os especialistas acreditam que estão a décadas de distância. “Posso mostrar lugares ao redor do mundo onde estive onde veículos autônomos Nível 5 estão em operação hoje”, disse um político de Nashville em 2017, em um esforço bem-sucedido para persuadir os eleitores a rejeitar um sistema de transporte de massa. Talvez tenha sido um exagero deliberado. Talvez ele estivesse cometendo um erro inocente. Talvez ele tenha visitado esses lugares em uma máquina do tempo.

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Dois: lentilha d’água ex machina. Intimamente relacionado com a lentilha-d’água maligna, a lentilha-d’água ex machina resolve problemas políticos desagradáveis ​​e complicados acenando vagamente para uma solução tecnológica. Boris Johnson adora essas coisas. Em primeiro lugar, resolveria o problema da fronteira irlandesa. Johnson escreveu no ano passado: “Se eles pudessem usar um código de computador tricotado à mão para fazer uma reentrada sem atrito na atmosfera da Terra em 1969, poderíamos resolver o problema do comércio sem atrito na fronteira da Irlanda do Norte.” Ele não explicou como, exatamente, o problema seria resolvido – e até agora não foi. Além disso: não acho que “sem atrito” signifique o que ele pensa que significa.

Depois, há as tecnologias “revolucionárias” para combater o coronavírus. Lembra quando o governo do Reino Unido solicitou 3,5 milhões de testes caseiros de anticorpos “revolucionários”? Isso foi em março. Se o jogo mudou, eu não percebi. Ou considere o algoritmo que deveria atribuir notas justas para exames que foram cancelados, com vagas em universidades que moldam a vida em jogo. O algoshambles era pura lentilha d’água ex machina: o governo enfrentou uma decisão dolorosa e a tecnologia prometia alívio imediato. Veja também: “moonshot”.

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Três: lentilha-d’água de Schrodinger – a tecnologia que pode ou não estar ao virar da esquina. Considere uma vacina contra o coronavírus. Parece provável que uma vacina comprovada seja produzida, mas ainda não está claro quão eficaz ela será e quando estará amplamente disponível.

Essa incerteza cria problemas por si só. Imagine que todos nós, milagrosamente, recebamos uma vacina eficaz amanhã. Poderíamos voltar ao teatro, voltar ao escritório, voltar ao normal. Agora, em contraste, imagine que nos disseram que o vírus estaria conosco para sempre, escondido em segundo plano como uma gripe, e que nunca encontraríamos uma cura. Suspeito que poderíamos muito bem dar de ombros e voltar ao normal também, sabendo que alguns de nós não sobreviveriam por muito tempo. É a incerteza que nos mantém longe das multidões, às vezes por lei, mas principalmente de forma voluntária. Quem quer correr o risco de pegar a Covid-19 no Natal, quando uma vacina pode chegar a nós em janeiro?

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O trabalho clássico sobre esse problema é dos economistas Avinash Dixit e Robert Pindyck. Eles mostraram que diante da incerteza, quando é caro reverter uma ação, a procrastinação torna-se muito atrativa.

A administração Trump parece prosperar na maximização da incerteza. O mesmo acontece com a política pós-referendo do Reino Unido sobre o Brexit, que repetidamente adiou, negou ou reverteu escolhas dolorosas. Esse tipo de incerteza pode ser extremamente prejudicial, pois as pessoas esperam por clareza antes de decidir o que fazer. Isso é verdade para feridas autoinfligidas, mas também é verdade quando a incerteza diz respeito a boas notícias, como uma vacina: a lentilha-d’água de Schrõdinger é lentilha-d’água, no entanto, e atrapalha as engrenagens de nossas decisões.

A quarta e última categoria: inevitável lentilha. Às vezes não há malevolência, nenhum pensamento positivo e nenhuma incerteza. Às vezes, a nova tecnologia é iminente. Mesmo assim, a inevitável lentilha-d’água pode atrasar o investimento. A energia solar é barata. Mas será ainda mais barato no próximo ano, por isso hesitamos em instalá-lo.

Meu próprio computador – aparentemente um laptop Dell de última geração – quebrou várias vezes nos primeiros dois anos de uso. Estou tentado a comprar algo novo e começar de novo. E ainda assim eu continuo consertando e trabalhando pesado. Porque? Lentilha-d’água. Quanto mais eu puder mantê-lo funcionando, melhor e mais barata será a substituição. Nem toda lentilha-d’água biônica é má. Mas mesmo as coisas boas nos atrasam.

Escrito e publicado pela primeira vez no Financial Times em 30 de outubro de 2020.

Meu novo livro, “The Data Detective”, foi publicado nos EUA / Canadá em 2 de fevereiro.

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