The Big Store: The Dropout, Episódios 3 e 4

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Uma série #ReadWithMe. Leia a Parte 1.

Como O perfil de Theranos como empresa e o perfil de Elizabeth Holmes como estrela de startups começaram a subir, Holmes deu início a uma campanha publicitária diferente de tudo o que já havia sido visto.

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Ela trabalhou com Errol Morris, diretor de The Thin Blue Line, em um conjunto de vídeos promocionais que focavam nos medos dos pacientes sobre exames de sangue e a promessa de Theranos de fornecer uma experiência melhor de atendimento ao paciente. Holmes apareceu em Glamour ‘s Prêmios Mulheres do Ano. Forbes 30 abaixo de 30. Ela foi entrevistada na CNN e CBS This Morning. Ela foi capa da Forbes, Inc., Fortune e Bloomberg Businessweek. Ela até conseguiu um recurso na seção Estilo do New York Times.

Em 2014, o Theranos foi avaliado em quase 10 bilhões de dólares. Holmes pessoalmente valia 4,5 bilhões.

E a tecnologia ainda não funcionou.

Mais chocante do que isso, talvez, é que nenhuma cobertura da mídia de Holmes e Theranos parecia particularmente interessada em como, ou se, as máquinas Theranos funcionavam. Suas alegações não comprovadas foram simplesmente repetidas.

Quão infundadas foram essas reivindicações? Quando o vice-presidente Joe Biden veio visitar Theranos, ele viu um laboratório falso, com máquinas equipadas para reproduzir vídeos de testes em execução. Foi nesse ponto que pausei o podcast, aliás, e pesquisei “jogos de trapaça” no Google para ver se conseguia encontrar o termo técnico para o que Theranos me lembrou. Tive dificuldade em ver muita diferença entre o show apresentado para a visita de Biden e o que os vigaristas chamam de “Grande loja”–Onde adereços e cenários elaborados e uma equipe de confederados são usados ​​para construir uma falsa fachada para persuadir marcas de que negócios reais estão acontecendo. (Vejo Sting, Leverage ou Hustle por exemplo).

Clipes de áudio do depoimento de Holmes deixam claro que ela era mais ou menos indiferente ao fato de as máquinas Theranos não estarem funcionando. Em vez disso, ela e Balwani compraram máquinas comerciais de teste de sangue da Siemens e as usaram para fazer os testes.

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Em vez de despejar sua vasta quantidade de fundos de investimento na tentativa de fazer as máquinas funcionarem, Holmes contratou a Chiat / Day, a empresa de publicidade que produziu os anúncios mais icônicos da Apple para divulgar a Theranos – e ela mesma – com uma campanha de 11 milhões de dólares. Funcionários da Chiat / Day que trabalharam na conta relatam que foram impedidos de buscar informações sobre como a tecnologia funcionava. Isso tornava quase impossível verificar as alegações que Holmes e Balwani queriam ver na propaganda e significava que a cópia precisava ser constantemente alterada para evitar alegações ilegais.

A equipe da Chiat / Day também descobriu, enquanto trabalhava na conta, que Theranos não tinha um laboratório em Phoenix. Em vez disso, todo o sangue de todos os testes feitos em todos os centros de bem-estar Theranos em todos os Walgreens do Arizona foi enviado por FedEx a Palo Alto para teste. Os problemas com segurança, proteção contra risco biológico e a deterioração potencial das amostras de sangue foram imediatamente aparentes. E, como Balwani casualmente admite em seu depoimento, tudo foi feito para evitar a necessidade de aprovação do FDA.

Mas o conselho de Theranos, incluindo Henry Kissinger, o general James Mattus, George Shultz, o senador Bill Frist e o almirante Gary Roughead, ainda estavam solidamente a bordo com Holmes e suas reivindicações. E com nomes como os do conselho, combinados com toda a cobertura da imprensa e o negócio com a Walgreens, os investidores continuaram chegando. A família Walton, a família De Vos, Rupert Murdoch, todos queriam entrar.

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“The Dropout” apóia-se em sua força para nos trazer as vozes ligadas às histórias novamente neste episódio. Eileen Lepera, uma assistente executiva aposentada, que investiu $ 150.000 em Theranos, parece severamente resignada com a perda de seu investimento, feito com base no “conhecimento e conselho” das pessoas que a venderam. Mas são as vozes daqueles que obtiveram os resultados dos testes de Theranos que ficam comigo desde o terceiro episódio. Há Sheri Ackert, uma sobrevivente do câncer de mama e paciente de mastectomia dupla, cujos resultados do teste de Theranos indicaram que ela tinha um novo tumor. Mas o teste estava totalmente errado e a sra. Ackert estava bem. O Dr. Pallav Sharda obteve um resultado de teste indicando que ele era pré-diabético. Ele retomou o teste em outro laboratório. O teste de Theranos estava totalmente errado e a Dra. Sharda estava bem.

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Mas os custos humanos do Theranos estavam aumentando.

No episódio quatro, finalmente, alguém fala.

Uma das grandes questões levantadas pelo escândalo Theranos é por que demorou tanto para alguém dizer que o imperador estava sem roupa. Ao longo dos três primeiros episódios do podcast, funcionário após funcionário menciona que estavam, essencialmente, apenas esperando a notícia aparecer. Por que nenhum deles falou?

Parte da razão parece ser que a resposta de Holmes e Balwani a qualquer questionamento ou crítica às políticas ou tecnologia Theranos foi acusar e assediar as pessoas que o levantaram. A rotatividade foi alta, mesmo para uma startup, e constante. Quando os testes falhavam ou não eram confiáveis, os dados eram massageados e escolhidos a dedo para fornecer resultados aceitáveis. Mas os problemas técnicos que causaram os maus resultados nunca foram corrigidos.

E então Holmes contratou Tyler Shultz, neto de George Shultz. Tyler Shultz parece ter saltado em Theranos como um boné vestindo um jogador de lacrosse deslizando para a última fila da classe dez minutos atrasado. Ele observa alegremente que conseguiu seu estágio porque Holmes queria encantar seu avô.

Mas Shultz quase imediatamente percebeu que as máquinas Theranos não funcionavam e que as informações que seu avô estava recebendo eram totalmente diferentes do que ele via no laboratório todos os dias. George Shultz ouviu falar sobre testes de sangue de ponta. Tyler Shultz viu máquinas que ficaram presas em suas próprias engrenagens, precisaram de suas portas fechadas com fita adesiva e – como eu sempre digo – simplesmente não funcionaram. Mas, embora Tyler Shultz e seus amigos em Theranos achassem engraçado brincar sobre a incrível imprecisão de, por exemplo, testes de Theranos para DSTs, ele estava cada vez mais preocupado com pessoas como seu avô, fazendo o teste de sangue de Theranos.

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Ele contatou anonimamente os reguladores do Conselho de Saúde, que lhe pediram para fazer uma denúncia anônima. Ele também enviou um e-mail para Holmes, detalhando os problemas que havia notado. Holmes prometeu investigar o caso, mas Balwani respondeu com um pedido ameaçador de desculpas. Então, Tyler Shultz saiu.

A história completa de Tyler Shultz está disponível em seu podcast “Thicker Than Water”, e posso visitá-lo em minha postagem final. O importante aqui é que, ao mesmo tempo em que ele fazia seus relatórios e saía de Theranos, outros começaram a cavar também. O Dr. Jon Ionnides começou a pesquisar Theranos e descobriu que não havia publicações científicas sobre a pesquisa de Theranos. (Normalmente, seria de se esperar que uma startup com uma nova tecnologia tão radical produzisse centenas ou milhares de artigos sobre seu trabalho.) John Carreyrou, autor de Sangue ruim e repórter investigativo, também começava a suspeitar. As credenciais de Holmes simplesmente não pareciam servir para alguém que provavelmente produziria pesquisas que alterariam o mundo.

Mas Theranos estava bem protegido. Os grandes nomes de seu conselho e a reputação intimidante de seu conselho externo, David Boies, serviram para manter muitos funcionários calados. Até mesmo Tyler Shultz, protegido por tantos privilégios quanto se pode ter na América, ficou com medo de falar com Carreyrou. Ele estava certo de ser. Ele e outras fontes anônimas foram seguidos, receberam cartas ameaçadoras de estranhos e foram ameaçados com processos judiciais. O avô de Shultz foi convocado para fazê-lo assinar um acordo de confidencialidade para “fazer tudo desaparecer”. Quando ele apareceu para discutir a situação com seu avô, ele encontrou dois advogados Theranos esperando por ele.

Logo o FDA apareceu para fazer uma inspeção surpresa nos laboratórios de Theranos. Tyler Shultz estava contratando advogados, e ele e outra fonte, Erika Cheung, estavam conversando com Jon Carreyrou. E em 15 de outubro de 2015, o Wall Street Journal começou a dirigir o trabalho de Carreyrou, e Theranos começou a obter o tipo de publicidade que nenhum documentário sofisticado e nenhuma empresa de publicidade icônica poderia esperar neutralizar.

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