Tim Harford – Article – As estatísticas por trás da disseminação de idéias

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Economista disfarçado

As estatísticas por trás da disseminação de idéias

Todo mundo adora uma boa ideia. É ainda melhor quando a idéia se torna uma inovação tangível, uma ratoeira melhor que qualquer pessoa pode usar e que todo mouse deve temer. A verdade embaraçosa, no entanto, é que, mesmo de forma polida, as boas idéias podem demorar a se espalhar.

Anestésico e anti-séptico oferecem um contraste instrutivo. Ambos foram desenvolvidos em meados do século XIX. O anestésico se espalhou mais rápido do que uma mania de bambolê. Atul Gawande explicou no New Yorker, “dentro de sete anos, praticamente todos os hospitais na América e na Grã-Bretanha adotaram a nova descoberta”. O anti-séptico, por outro lado, levou uma geração para entender.

“O quebra-cabeça é o porquê”, observou o Dr. Gawande, antes de admitir que não é um quebra-cabeça. O anestésico resolve um problema imediato: um paciente gritando e se contorcendo em agonia. O anti-séptico é uma defesa contra um assassino invisível, a infecção, que age apenas com um atraso.

Infelizmente, muitas inovações são mais anti-sépticas do que anestésicas: elas resolvem problemas que só podem ser vistos através de lentes estatísticas. As pessoas demoram a abraçar o que não podem ver. Alguns anos atrás, os pesquisadores da OCDE, observando a difusão dos ganhos globais de produtividade, concluíram que havia uma crescente lacuna entre empresas produtivas e retardatários. O abismo era enorme – normalmente uma diferença de produtividade cinco vezes maior por trabalhador, mesmo depois de se ajustar às diferenças nos equipamentos disponíveis.

Quer a inovação seja uma variedade mais difícil de sementes, um composto farmacêutico mais seguro ou um processo de fabricação mais confiável, os benefícios raramente serão tão óbvios quanto o sono durante a cirurgia. Tais idéias geralmente se espalham muito lentamente.

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Existem outras barreiras à difusão da inovação. Se as pessoas acharem que não conseguem adaptar uma nova idéia a seus próprios propósitos, ou experimentá-la em pequena escala, elas resistirão. Um grande obstáculo é social: os evangelistas da inovação costumam ser tipos diferentes de pessoas de sua audiência. Agrônomos não são agricultores; representantes de vendas farmacêuticas não são médicos de clínica geral; inventores são diferentes do resto de nós. Teremos o prazer de imitar nossos colegas, embora isso ainda suscite a questão de quem irá primeiro. Um estudo inicial influente do milho híbrido em Iowa, entre 1926 e 1941, descobriu que alguns agricultores experimentavam a nova semente em pequenas quantidades para ver como as coisas funcionavam. Até os primeiros adotantes tomavam as coisas com cautela, enquanto outros assistiam. Os agricultores acabariam copiando seus vizinhos.

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É tentador encolher os ombros e concluir que este é simplesmente um problema difícil. Mas não há necessidade de se desesperar. No final do ano passado, o British Medical Journal publicou um estudo que chamou minha atenção, em parte por causa da equipe interdisciplinar de autores: Alex Walker e Ben Goldacre (epidemiologistas), Felix Pretis (economista) e Anna Powell-Smith (uma cientista de dados) – mas também porque esses autores estavam olhando para a difusão da inovação de uma maneira inovadora.

O estudo examinou a rapidez com que as clínicas de prática geral do Serviço Nacional de Saúde da Inglaterra alcançaram as melhores práticas na prescrição de dois tipos de drogas. Em um caso, a pílula anticoncepcional Cerazette saiu de patente em 2012, altura em que os pacientes deveriam geralmente receber versões genéricas mais baratas do medicamento, o desogestrel. No outro, as diretrizes nacionais foram alteradas para recomendar um antibiótico diferente para infecções do trato urinário.

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O NHS England publica dados anônimos, todos os meses, descrevendo os medicamentos prescritos pelos clínicos gerais em 8.000 clínicas. Se você tiver tempo, pode procurar no OpenPrescribing.net – uma plataforma desenvolvida por Powell-Smith e Dr. Goldacre – procurando padrões.

E, como isso parece um trabalho árduo, o estudo do BMJ usa uma ferramenta estatística para detectar sempre que uma clínica parece ter mudado sua prática clínica, e se o fez prontamente ou gradualmente, ou repentinamente, mas depois de um atraso, ou não. Os padrões são claros a olho nu, uma vez extraídos da massa de dados: aqui está uma clínica que rapidamente e rapidamente mudou para o medicamento genérico mais barato; aqui está uma clínica que nunca lê o email. Um estudo de acompanhamento realiza uma análise semelhante para estatinas.

O que é notável sobre tudo isso é o quão extraordinário é realmente. A difusão da inovação só pôde ser estudada em ambientes pequenos e com esforços consideráveis. Mas este é o século XXI: o NHS disponibilizou os dados para nos permitir assistir a uma boa idéia se espalhando por todo o país, ou não, quase em tempo real.

Esta é, obviamente, uma situação atípica. É incomum poder coletar um conjunto tão grande de dados de alta qualidade, mostrando quem adotou ou não uma nova idéia. E é incomum ter inovações tão nitidamente definidas: ou o médico prescreve o novo medicamento para o paciente X ou não. Ainda assim, ser capaz de observar líderes e retardatários no NHS não é algo pequeno. Deve ser fácil estimular os retardatários – e perguntar aos líderes como eles fazem isso. E o grupo do Dr. Goldacre publicou suas ferramentas estatísticas. Felizmente, não demorará muito para que a ideia de usá-los se espalhe.

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Escrito e publicado pela primeira vez no Financial Times em 7 de fevereiro de 2020.

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