Tim Harford – Article – O que a pandemia nos ensina sobre nossas prioridades, nosso planeta e o movimento de degradação

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Economista disfarçado

O que a pandemia nos ensina sobre nossas prioridades, nosso planeta e o movimento de degradação

Certos ambientalistas há muito argumentam que o crescimento econômico deve terminar em prol do planeta. “Degrowth” é definido de forma concisa por um proponente, Riccardo Mastini, como “a abolição do crescimento econômico como objetivo social”.

O decréscimo representa a visão de que reduções suficientemente acentuadas nas emissões de dióxido de carbono não podem ser alcançadas através de novas tecnologias, incentivos de preços ou mesmo grandes investimentos em energia e sistemas de transporte. A única coisa que funcionará é o crescimento econômico chegando ao fim, permanentemente.

A pandemia está nos dando uma amostra de como pode ser o fim do crescimento. Então, que lições devemos aprender?

Os bloqueios de fato suprimiram as emissões de dióxido de carbono, mas menos do que poderíamos esperar. O site de ciência climática Carbon Brief estima que as emissões em 2020 provavelmente caiam cerca de 5 ou 6% em relação às emissões no ano passado. Essa seria a maior queda já registrada.

O que pode ser uma surpresa é que não é suficiente. Se os cortes fossem agravados a essa taxa pelo resto da década, ainda estaríamos aquém do que o Programa Ambiental da ONU estima que seria necessário para restringir o aumento da temperatura global a 1,5 graus. (Uma meta de 2 graus seria mais fácil: cinco pandemias na próxima década seriam suficientes.)

Evidentemente, não seria possível atingir metas exigentes de emissões por meio de decrescimento bruto. A miséria humana seria imensa.

O mesmo aconteceria com a reação política. Em relação à lenta crise das mudanças climáticas, o coronavírus é vívido e imediato. Está matando pessoas aos milhares, todos os dias, geralmente nas cidades mais ricas e famosas do mundo. Deve ser fácil convencer as pessoas a fazerem sacrifícios para derrotar o vírus. No entanto, ainda existe uma minoria vocal contra qualquer sacrifício econômico. Isso deve irritar qualquer um de nós que se preocupa com a ameaça muito mais difusa da mudança climática.

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Políticas refinadas superam as cruéis. A razão pela qual optamos pelas dificuldades de um bloqueio foi o fato de não termos desenvolvido opções melhores. Não tínhamos uma vacina, não tínhamos muitos tratamentos e, em muitos países, não conseguimos reunir o básico, como estações de teste, rastreamento de contato e equipamentos de proteção para médicos.

Batidas refinadas também são cruciais para as mudanças climáticas. É claro que poderíamos esmagar os meios de subsistência para impedir o colapso do ecossistema, assim como os esmagamos para impedir a morte em massa do Covid-19. Mas isso também seria um último recurso, uma admissão de que não tínhamos alternativa.

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De fato, temos muitas alternativas, embora tenhamos hesitado em usá-las: subsídios de pesquisa para tecnologia verde; suporte às redes inteligentes necessárias para aproveitar a energia solar e eólica cada vez mais barata; preço do carbono. O último foi uma venda difícil, politicamente, mas estou disposto a apostar que as pesquisas são melhores do que uma depressão permanente verde profunda.

É claro que, embora muitos ambientalistas concordassem com o sentimento de Greta Thunberg sobre “contos de fadas do crescimento econômico eterno”, a maioria reconheceria que a prioridade não é realmente reduzir o crescimento do produto interno bruto para zero ou abaixo, mas reduzir as emissões, restaurar ecossistemas naturais e sustentar o florescimento e as liberdades humanas.

Bem. No entanto, se o fim do crescimento não é o objetivo, mas o meio para atingir um fim, posso sugerir que esse não é um meio muito eficaz? “Abolir o crescimento econômico” funciona como um slogan político radical, mas quando procuramos alavancas políticas, nos encontramos voltando a impostos, subsídios, investimentos públicos e regulamentos específicos. Então, por que não paramos de falar sobre decrescimento e focamos nas políticas específicas que podem tratar da degradação ambiental?

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Poderíamos descobrir que essas políticas, aplicadas com vigor suficiente para salvar o planeta, teriam de fato o efeito colateral de interromper o crescimento econômico. Eu duvido. Mas a maneira de descobrir é tentar; podemos ficar agradavelmente surpresos com a flexibilidade da atividade econômica e com o quanto podemos nos divertir, respeitando os limites planetários.

Aqui, novamente, a pandemia acentua a questão. Como, a curto prazo, deixamos poucas opções, combatemos o vírus com bloqueios. Os bloqueios prejudicaram o crescimento. Mas não há “epidemiologistas do decrescimento” argumentando que a limitação da atividade econômica é o objetivo, e não o efeito colateral indesejável, e que as vacinas e o rastreamento de contatos são contos de fadas vendidos por economistas neoliberais.

O vírus nos ensinou que nosso modo de vida é mais vulnerável do que esperamos. Ele nos ensinou a importância de fazer sacrifícios agora para nos preparar para riscos previsíveis no futuro. Pode até ter nos lembrado que nem sempre é necessário dirigir para o trabalho ou voar pela metade do mundo para uma reunião e para as alegrias de caminhar ou andar de bicicleta pelas ruas tranquilas.

Essas lições podem nos ajudar a lidar com a ameaça da mudança climática que ainda paira sobre nós. Mas meus amigos no movimento ambiental devem levar mais uma lição a sério: se o decrescimento é a única solução que podemos encontrar para nossos problemas, talvez não tenhamos procurado o suficiente.

Escrito e publicado pela primeira vez no Financial Times em 1 de maio de 2020.

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