Tim Harford – Article – O trabalho estatístico de detetive necessário para suspender os bloqueios

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Economista disfarçado

O trabalho estatístico de detetive necessário para suspender os bloqueios

Qualquer pessoa propensa ao cinismo sobre “mentiras e estatísticas condenadas” deve ser levada a pensar novamente na pandemia. É certo que estatísticas distorcidas ou fictícias foram agrupadas pela imprensa em seus papéis familiares de giro e propaganda.

Mas a coisa real – informações estatísticas, cuidadosamente reunidas – pode salvar vidas.

O Escritório Nacional de Estatísticas do Reino Unido anunciou uma nova pesquisa com 25.000 pessoas, projetada para testar uma seção demograficamente representativa da população do Reino Unido quanto à infecção e resposta a anticorpos. Dado que o Reino Unido já testa muitas dezenas de milhares de pessoas por dia em busca de infecções, essas notícias podem provocar um encolher de ombros. Mas é um exemplo do trabalho de detetive de dados que precisamos desesperadamente para encontrar o caminho da crise.

Considere a pergunta que todos estamos desesperados por responder: quando é o momento certo para suspender os bloqueios? Sem demora? Dentro de uma semana ou duas? Daqui a meses? A resposta depende de quanto peso colocamos nos meios de subsistência versus vidas e na rapidez com que podemos nos preparar para realizar testes em massa e rastreamento de contatos.

Mas isso também depende de quão mortal é o vírus, algo que ainda não sabemos. Claramente, o Covid-19 é perigoso. Já matou mais pessoas do que o tsunami no Oceano Índico de 2004, e ninguém está perguntando se os tsunamis são perigosos. Mas o grau de risco permanece desconhecido.

Esta é a questão mais importante do mundo atualmente: qual é a “taxa de mortalidade de infecções”, o número de infecções – medidas ou não mensuradas – que terminam em morte? É uma coisa difícil de julgar.

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Não sabemos quantas pessoas morreram de Covid-19: os números oficiais superam em alguns aspectos, atribuindo mortes a esse vírus que teria acontecido quase ao mesmo tempo sem ele; elas são subestimadas em outras pessoas, quando as pessoas são mortas pelo vírus em casa ou em uma casa de repouso sem um diagnóstico formal.

No Reino Unido, por exemplo, a pesquisa do Financial Times sugere que houve mais de 50.000 mortes em excesso nessa epidemia, e muitas são plausivelmente atribuíveis ao Covid-19.

Mais problematicamente, ainda estamos imaginando quantas infecções ocorreram abaixo do radar. Todos concordam que a contagem global oficial de casos de mais de 3,5 milhões perde muitos casos leves ou mesmo assintomáticos. Mas muita coisa depende de quantos desses casos não detectados existem.

Vamos explorar dois cenários possíveis, então. Se a verdadeira taxa de mortalidade por infecção no Reino Unido for de 1%, uma estimativa consistente com boa parte da alarmante modelagem inicial, isso sugere que até 5 milhões de pessoas foram infectadas, 60 milhões não, e um relaxamento incauto do bloqueio poderia causar segunda onda de mortes ainda pior que a primeira.

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Por outro lado, se a verdadeira taxa de mortalidade por infecção é de cerca de 0,1%, como afirma o veterano epidemiologista sueco Johan Giesecke, isso implica que os casos clínicos são a ponta do iceberg. Isso também significaria que até 50 milhões de pessoas foram infectadas no Reino Unido, o suficiente para conferir imunidade a rebanhos em todo o país, e o bloqueio deve ser suspenso agora.

Saber a verdade seria de enorme valor – e é por isso que pesquisas sorológicas sistemáticas são agora tão vitais. Os testes sorológicos procuram os anticorpos que sugerem que uma pessoa já foi infectada. Esses testes de anticorpos devem fornecer mais clareza, mas os primeiros resultados continuam sendo uma colcha de retalhos estatística por enquanto.

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Um estudo sorológico realizado em Santa Clara, Califórnia, sugere uma taxa de mortalidade de infecções tão baixa quanto 0,12 a 0,2 por cento. Seria uma notícia muito boa, se verdadeira.

Mas os dados sorológicos da cidade de Nova York, por outro lado, sugerem uma taxa de mortalidade de infecções acima de 0,5% e talvez até perto de 1%. Nesse caso, as previsões assustadoras de centenas de milhares de mortes se o vírus não fosse suprimido no Reino Unido não estavam muito erradas. Um estudo da Alemanha aponta para algum lugar no meio.

Qual é correto?

Nenhum desses trabalhos foi revisado por pares e, por mais que eu adorasse acreditar nos resultados de Santa Clara, eles parecem frágeis. Um problema é que os participantes foram recrutados no Facebook. O estudo pode estar repleto de pessoas que se inscreveram porque estavam convencidas de que haviam sido infectadas; isso exageraria a prevalência do vírus e subestimaria a verdadeira taxa de mortalidade.

Os dados de Nova York, lamentavelmente, parecem mais plausíveis. Mas eles não são conclusivos. A taxa de mortalidade da cidade de Nova York pode ser extraordinariamente alta devido ao fato de as casas de repouso serem centros para surtos virais – um destino que outros lugares podem evitar.

Por mais tentador que seja julgar, precisamos de mais e melhores pesquisas, de todo o mundo – como a que está em andamento no ONS. Os resultados nos ajudarão a tomar decisões informadas à medida que levantamos os bloqueios.

Como a ameaça que enfrentamos é séria e nova, não há esperança de produzir uma resposta bem calibrada sem esse tipo de informação. Precisamos de estatísticas sólidas para afastar a névoa desta guerra epidemiológica.

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Escrito e publicado pela primeira vez no Financial Times em 8 de maio de 2020.

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