Tim Harford – Article – Por que a lua é importante

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Economista disfarçado

Por que os tiros da lua são importantes

Tim Bradshaw, diretor do Russell Group das principais universidades do Reino Unido, tem uma história curiosa para contar sobre o fracasso. Alguns anos atrás, ele visitou o escritório de Cambridge de uma admirada empresa japonesa para encontrá-los preocupados com a taxa de sucesso de suas pesquisas e desenvolvimento. Com 70%, era alto demais: as equipes de pesquisa tinham aversão ao risco, buscando vitórias fáceis às custas de chutes mais radicais e arriscados.

O falecido Marty Sklar, um veterano da Disney, me contou uma vez uma história semelhante – se seus colegas não estavam fracassando na metade de seus empreendimentos, eles não estavam sendo corajosos ou criativos o suficiente. Meu chefe no Banco Mundial, há 15 anos, tinha a mesma preocupação de que muitos projetos fossem bem-sucedidos.

Quando a mesma preocupação surge em contextos tão diferentes, podemos estar preocupados com um problema comum: uma preferência sistemática por ganhos marginais em planos gerais. Não é difícil entender o porquê. É muito mais agradável experimentar um fluxo constante de pequenos sucessos do que uma longa seca enquanto aguarda uma inundação que talvez nunca venha.

Embora os ganhos marginais aumentem, eles precisam ser revigorados pela ocasional inovação de longo prazo. Grandes inovações, como o motor elétrico, a célula fotovoltaica ou o celular, abrem novos territórios que os inovadores com ganhos marginais podem explorar.

Com isso em mente, é difícil não simpatizar com a promessa do Partido Conservador do Reino Unido de estabelecer “uma nova agência para pesquisas de alto risco e alto retorno, a uma curta distância do governo” – uma versão britânica dos muito admirados EUA Agência de Pesquisa de Projetos Avançados de Defesa.

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Originalmente conhecido como Arpa, agora Darpa, é mais famoso por criar o Arpanet, o precursor da Internet. Também apoiou pesquisas iniciais sobre navegação por satélite e o sistema de janelas e mouse para operar um computador. E isso ajudou a catalisar o interesse em carros autônomos. Com sucessos como esse, ninguém parece se importar com o fato de que a taxa de falhas de Arpa costuma ser de cerca de 85%. Alto risco e alto retorno.

Uma coleção de ensaios publicados recentemente pelo think tank Policy Exchange concorda que precisamos de um Arpa para o Reino Unido. Há muito tempo defendo a importância dos planos longos – a legenda de um dos meus livros é “por que o sucesso sempre começa com o fracasso” – então não posso deixar de concordar. No entanto, se isso fosse fácil, o Reino Unido já teria um Arpa.

No cassino, é fácil dobrar as recompensas dobrando o risco, mas no mundo da pesquisa, o trade-off não é tão simples. Embora uma baixa taxa de falhas possa realmente indicar falta de originalidade e ambição, não podemos simplesmente decidir fracassar com mais frequência, na esperança de que a originalidade ocorra.

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A própria Arpa abordou esse problema contratando cientistas de alta qualidade para períodos curtos – geralmente dois ou três anos – e dando-lhes controle sobre um orçamento de programa para encomendar pesquisas de qualquer fonte que desejarem.

Enquanto isso, o Howard Hughes Medical Institute, uma fundação, procura deliberadamente projetos com uma abordagem incomum ou não experimentada, mas com um grande potencial de retorno. Um estudo sugeriu que o HHMI obtém o que paga – mais falhas, mas sucessos maiores, em comparação com outros doadores que financiam pesquisadores de um calibre semelhante.

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Outro grande obstáculo aparece: por quanto tempo os políticos consideram o fracasso um sinal de ousadia e originalidade? Eventualmente, eles simplesmente chamarão isso de fracasso. Agora que o Arpa tem um histórico de 62 anos, é fácil esquecer que a agência foi inicialmente anulada por alguns críticos.

Uma nova agência britânica enfrentará pressão para entregar. Isso se sente desconfortável com o desejo de apoiar a tomada de riscos. Considere o irmão mais novo de Arpa, o Arpa-E, criado em 2009 para financiar novos projetos de energia. A partir desta semana, a seção da entrada da Wikipedia no Arpa-E intitulada “Realizações” está vazia. Ai.

O problema é mais grave para um Arpa do Reino Unido, porque é provável que tenha menos financiamento – talvez 200 milhões de libras por ano. Isso é suficiente? Quando o chefe de Arpa, Charles Herzfeld, ouviu o discurso inicial da proto-internet, em 1965, ele respondeu: “Ótima idéia. . . Vá em frente. Você tem um milhão de dólares a mais em seu orçamento agora. Ir.”

Isso significa US $ 10 milhões a US $ 30 milhões no dinheiro de hoje – dependendo de como alguém se ajusta para gastar energia. É difícil imaginar um Herzfeld moderno soprando um décimo do orçamento do Reino Unido-Arpa após uma reunião de 20 minutos. Estamos no chifre de um trilema. Seja cauteloso, ou financie muitos projetos arriscados, mas minúsculos, ou financie alguns grandes e arriscados projetos com um orçamento modesto e aceite que todos podem fracassar.

Manter esta nova agência “a uma distância do governo” é essencial. De fato, Safi Bahcall – o autor de Loonshots – argumenta de forma convincente que essas agências precisam estar ao alcance não apenas do governo, mas de todos. No entanto, de alguma forma, eles devem se concentrar em problemas reais, práticos e da linha de frente. Nem muito perto nem muito distante. Não há muitos sucessos, mas também não há muitas falhas. É um ato de equilíbrio. Ainda assim, pagaria uma passagem para esse circo. Vamos tentar.

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Escrito e publicado pela primeira vez no Financial Times em 14 de fevereiro de 2020.

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