Tim Harford – Article – Por que é muito tentador acreditar em boas notícias sobre o coronavírus

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Economista disfarçado

Por que é tentador demais acreditar em boas notícias sobre o coronavírus

A ilusão é uma coisa poderosa. Quando li sobre um novo estudo de modelagem de doenças da Universidade de Oxford, queria desesperadamente acreditar. É a exploração mais proeminente da “hipótese da ponta do iceberg”, que sugere que a maioria das infecções por coronavírus é tão leve que passou sem registro pelas autoridades e talvez até despercebida pelas pessoas infectadas.

Se for verdade, muitos de nós – talvez a maioria de nós na Europa – já tenham tido o vírus e provavelmente desenvolveram algum grau de imunidade. Se verdade, os bloqueios serviram a um propósito valioso para aliviar uma pressão esmagadora nas unidades de terapia intensiva, mas logo se tornarão desnecessários. Se for verdade.

Mas é verdade? Nesse caso, contrasta fortemente com a modelagem mais sombria de um grupo do Imperial College de Londres, que concluiu que, se a epidemia não fosse contida de forma agressiva, meio milhão de pessoas morreria no Reino Unido – e mais de 2 milhões nos EUA. . Modelos como este ajudaram a convencer o governo britânico a seguir grande parte da Europa continental, colocando a economia em coma.

As diferentes perspectivas são possíveis pelo fato de os dados que temos até agora não serem muito bons. Os testes têm sido esporádicos – em alguns lugares, simbólicos – e todos concordam que um grande número de casos nunca chega ao conhecimento oficial. Temos estatísticas sólidas sobre mortes e, como observa o epidemiologista Adam Kucharski, autor de The Rules of Contagion, uma grande variedade de cenários é consistente com as mortes que vimos até agora. Talvez o Covid-19 seja incomum e mortal; talvez seja onipresente e mata apenas uma pequena proporção daqueles que afeta. Somente as mortes não podem nos dizer.

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Essa incerteza é irritante. John Ioannidis, um epidemiologista iconoclasta, escreveu em 17 de março que o Covid-19 “poderia ser um fiasco de evidências de um em um século”. O argumento do professor Ioannidis é que algumas infecções estão sendo perdidas e temos pouca ideia de quantas. Portanto, temos pouca ideia de como o Covid-19 é realmente mortal.

Ele especula que a taxa de mortalidade poderia estar plausivelmente entre um em 100 e um em 2.000 casos. De qualquer maneira, é perigoso; mas a diferença é vasta. E se a escala de nossa ignorância sobre o coronavírus parecer difícil de engolir, lembre-se de que a taxa de mortalidade pela pandemia de gripe suína H1N1 em 2009 ainda estava sendo debatida anos depois.

O professor Ioannidis tem forma: há 15 anos, ele publicou um estudo com o título “Por que as descobertas de pesquisas mais publicadas são falsas”. Essa alegação parecia ultrajante na época, mas os esforços subseqüentes para reproduzir experimentos famosos em psicologia revelaram que ele estava envolvido em algo importante. Sabemos menos do que pensamos.

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Mas não somos completamente ignorantes. Além do total da morte, há outras pistas para a verdade. Por exemplo, milhares de pessoas foram evacuadas da cidade de Wuhan no final de janeiro e fevereiro e a maioria delas foi testada. Alguns testaram positivo e vários eram de fato livres de sintomas, mas não a grande maioria que a versão de Oxford da hipótese da ponta do iceberg implicaria.

Toda a população da cidade de Vò, na Itália, foi repetidamente testada e, embora metade dos casos positivos fosse assintomática, isso ainda é muito menor do que o modelo de Oxford pode nos levar a esperar.

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Portanto, embora seja possível que a maioria de nós possa ter sido infectada sem nunca saber – e que a imunidade do rebanho esteja ao seu alcance – não é provável. Isso pode explicar por que especialistas neutros responderam ao estudo de Oxford com cautela e alguns temem que isso possa provocar uma resposta imprudente de indivíduos ou formuladores de políticas.

E agora? Primeiro: fique em casa se quiser salvar muitas vidas e impedir que os sistemas de saúde sejam sobrecarregados. A amarga experiência da Itália e da Espanha demonstra a importância de aplanar o pico da epidemia. Isso permanece verdadeiro mesmo que, como poderíamos esperar, a epidemia seja muito mais branda e generalizada do que atualmente acreditamos. Pode ter sido tentador esperar e reunir mais evidências – mas, diante de uma pilha de cadáveres exponencialmente crescente, “esperar e ver” não é uma opção.

Segundo: os sistemas de saúde devem expandir a capacidade, comprando mais ventiladores e mais equipamentos de proteção para médicos e enfermeiros. Em todos os cenários, exceto nos mais otimistas, precisaremos deles agora, precisaremos mais adiante no ano e precisaremos deles de tempos em tempos no futuro. Essa crise está nos ensinando que deveríamos ter tido mais capacidade não utilizada o tempo todo, apesar do custo.

Terceiro: teste, teste, teste – e não apenas usando os testes atuais para detectar a infecção, mas novos para anticorpos que devem mostrar se as pessoas já tiveram o vírus e desenvolveram algum grau de imunidade. Sunetra Gupta, professor da equipe de Oxford, diz que esses testes podem começar a produzir resultados em questão de dias.

Os epidemiologistas estão fazendo o melhor possível, mas não são oniscientes. Eles precisam de fatos com os quais trabalhar. Reunir esses fatos sistematicamente é uma das muitas tarefas urgentes pela frente.

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Escrito e publicado pela primeira vez no Financial Times em 27 de março de 2020.

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