Tim Harford – Artigo – A nova face da economia

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Outra Escrita

A nova face da economia

Robert Solow, economista do Prêmio Nobel, diz que há muito se “incomoda” pelo fato de a maioria das pessoas – mesmo as pessoas instruídas – “não terem uma idéia clara do que é a economia e o que os economistas fazem”.

Solow nasceu no Brooklyn em 1924, no que descreveu como uma “família de classe média baixa” e cresceu durante a Grande Depressão.

Embora seu pai sempre tenha trabalhado, Solow disse que, a partir dos oito anos de idade, ele estava consciente de que seus pais estavam constantemente preocupados, “e suas preocupações eram puramente econômicas: o que ia acontecer, eles poderiam continuar a sobreviver? ”.

Essa consciência moldaria seu pensamento ao longo de sua vida. Ele ganhou uma bolsa de estudos em Harvard aos 16 anos e iniciou uma carreira acadêmica que o levaria ao topo de sua área, ganhando o Nobel em 1987 por suas contribuições à teoria do crescimento econômico.

Apesar disso, Solow, que agora tem 95 anos, achava que seu assunto continuava frustrantemente opaco ao público em geral.

Então, alguns anos atrás, ele estava sentado por acaso ao lado da fotógrafa Mariana Cook no jantar de um amigo. Cook havia concluído recentemente um projeto fotografando 92 matemáticos, variando de vencedores da Medalha Fields a jovens promissores no início de suas carreiras.

Solow sugeriu que ela embarcasse em uma série semelhante de retratos, mas de economistas – e Cook concordou.

Como ele escreve na introdução do livro resultante, que contém 90 retratos em preto e branco feitos por Cook ao longo de três anos: “O pensamento ocioso se tornou realidade e eu me envolvi de várias maneiras. Naturalmente, tive que me perguntar: fazer de um livro de retratos de economistas acadêmicos uma coisa útil, razoável ou até sensata? ”

É uma pergunta justa. A economia continua sendo uma disciplina desconcertante. É frequentemente considerado puramente o estudo do dinheiro. (Longe disso: de fato, alguns críticos reclamam que os economistas não estão tão interessados ​​em estudar dinheiro quanto deveriam.) É facilmente caricaturado como excessivamente matemático, cheio de suposições absurdamente irrealistas, elitista e corrompido pela proximidade de negócios e finanças.

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E, como em qualquer caricatura, há alguma verdade em todas essas queixas.

Então, o que realmente é economia? Alfred Marshall iniciou seu duradouro e influente livro de 1890 Princípios de Economia: “Economia política ou economia é um estudo da humanidade nos negócios comuns da vida; examina a parte da ação individual e social que está mais intimamente ligada à conquista e ao uso dos requisitos materiais do bem-estar. ”

“O negócio comum da vida.” Ainda não é uma definição ruim. Mas a economia mudou desde os dias de Marshall. O que está sendo estudado mudou, e como e até quem estuda.

Comece com o “o quê”. Pode parecer óbvio que os economistas deveriam seguir o estudo da economia – a produção e o consumo de bens e serviços que são comercializados nos mercados ou poderiam ser. Eles nunca realmente ficaram na sua frente: Thomas Robert Malthus era um protoambientalista e uma inspiração para Charles Darwin; John Stuart Mill era um filósofo; John Maynard Keynes era intelectualmente promíscuo.

Mas foi Gary Becker e seus seguidores que aplicaram sistematicamente as ferramentas metodológicas da economia a questões sociais como discriminação racial, família e dependência.

Algumas das idéias defendidas por Becker – notadamente o uso da educação para melhorar o “capital humano” – se tornaram tão comuns que se tornaram um clichê. Outros permanecem controversos.

Mas ninguém se incomoda quando a economista Emily Oster publica livros de conselhos sobre gravidez e maternidade, quando Steven “Freakonomics” Levitt opina sobre quando roubar um banco, ou mesmo quando o Financial Times publica uma coluna usando a economia para dar dicas sobre namoro e namoro. etiqueta. O imperialismo econômico chegou para ficar.

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O “como” também está mudando. Vinte anos atrás, o economista Ed Lazear publicou um artigo, “Imperialismo Econômico”, com Becker no centro.

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Lazear argumentou que o imperialismo econômico havia sido um sucesso porque “a economia enfatiza três fatores que o distinguem de outras ciências sociais. Os economistas usam a construção de indivíduos racionais que se envolvem na maximização do comportamento. Os modelos econômicos aderem estritamente à importância do equilíbrio como parte de qualquer teoria. Finalmente, o foco na eficiência leva os economistas a fazer perguntas que outras ciências sociais ignoram. ”

Este é, penso eu, um resumo justo da situação atual em 1999. Mas, duas décadas depois, a economia não é mais tão tomada com a suposição de racionalidade. Com os prêmios do Nobel de economia comportamental atribuídos a Daniel Kahneman (2002), Robert Shiller (2013) e Richard Thaler (2017), tornou-se perfeitamente aceitável publicar artigos de economia com uma visão alternativa da tomada de decisão humana.

Essa não é a única mudança no conjunto de ferramentas da economia. O primeiro ensaio clínico randomizado moderno foi realizado por um homem treinado em economia, Austin Bradford Hill, no final da década de 1940 – mas a metodologia não se generalizou em economia até o século XXI.

Os randomistas – com destaque para os ganhadores do Nobel de 2019 Abhijit Banerjee, Esther Duflo e Michael Kremer – colocam os resultados experimentais no centro do palco; as considerações destacadas por Lazear não são esquecidas, mas são deixadas nas asas.

Outros economistas estão ampliando as ferramentas da economia, aproveitando enormes conjuntos de dados e operando à margem da ciência da computação. Dois exemplos de destaque são Susan Athey – a primeira vencedora da medalha John Bates Clark – e Raj Chetty, que ganhou o mesmo prêmio aos 33 anos de idade. Entre as fontes dessa nova corrida de dados estão o tráfego na Internet, os metadados dos telefones celulares , imagens de satélite e conjuntos administrativos de dados usados ​​por grandes organizações para administrar seus negócios.

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Se o “como” está mudando rapidamente, o “quem” é teimosamente resistente à mudança. Os economistas costumavam ser brancos e masculinos. Agora eles são principalmente brancos ou asiáticos e masculinos.

É claro que existem algumas exceções espetaculares: em 2005, quando comecei a escrever minha coluna para o Financial Times, não havia mulher vencedora do prêmio Nobel de economia. Agora existem dois.

Ainda mais desconcertante – dado que o prêmio é para pesquisadores mais jovens – não houve vencedora da medalha John Bates Clark. Agora existem quatro, o que é progresso. Mulheres como Elinor Ostrom, Claudia Goldin e Janet Yellen alcançaram o topo da profissão, assim como a falecida Alice Rivlin.

Mas a economia ainda carece da diversidade necessária para atingir todo o seu potencial. A Royal Economic Society lançou uma campanha “Discover Economics” para resolver isso, mas será necessário mais do que uma campanha de recrutamento: um estudo de 2014, “Women in Academic Science”, concluiu que enquanto outras disciplinas acadêmicas estavam nivelando o campo de jogo, a economia foi uma exceção. Nós precisamos fazer melhor.

A economia é uma disciplina controversa, e é improvável que isso mude. Enquanto os cientistas ocasionalmente precisam mergulhar os pés em águas políticas, como mudanças climáticas ou vacinação, a maior parte do que os economistas estudam – da desigualdade à imigração, do comércio à tributação – fica diretamente no meio do campo de batalha político.

Ainda assim, alguns de nós estão fazendo o nosso melhor, e todos somos humanos, como mostram esses retratos. É bom ser lembrado disso.

O livro de Mariana Cook é “Economists”.
Escrito e publicado pela primeira vez no Financial Times em 21 de dezembro de 2019.

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