Tim Harford – Artigo – Dois aplausos para a economia desmaterializante

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Economista disfarçado

Dois aplausos pela economia desmaterializante

Se as tendências passadas continuarem, o produto interno bruto do mundo será duas vezes maior em 2040 do que é hoje. Esse é o tipo de taxa de crescimento que se traduz em um crescimento de 30 vezes ao longo de um século, ou por um fator de mil ao longo de dois séculos. Isso é milagroso ou apocalíptico? Em si mesmo, nenhum. O PIB é uma estatística sintética, inventada para nos ajudar a colocar uma barra de medição contra os negócios comuns da vida. Ele não mede nem o consumo de energia e recursos que pode nos preocupar, nem as coisas que realmente levam ao florescimento humano.

Essa desconexão do que importa pode ser um problema se os políticos se esforçarem para maximizar o PIB, mas não o fazem – caso contrário, teriam hesitado antes de impor austeridade diante de uma crise financeira, iniciar guerras comerciais ou fazer com que o Brexit fosse feito. A formulação de políticas econômicas tem falhas, mas uma obsessão pelo PIB não é uma delas.

No entanto, a expansão exponencial do PIB é indiretamente importante, porque o crescimento do PIB está correlacionado com coisas que importam, boas e ruins. O crescimento econômico tem sido associado a atividades insustentáveis, como emissões de dióxido de carbono e consumo de metais e minerais.

Mas o crescimento do PIB também está correlacionado com as coisas boas da vida: a curto prazo, uma economia que está gerando empregos; a longo prazo, coisas mais importantes. O PIB per capita está altamente correlacionado com indicadores como o Índice de Progresso Social. O SPI resume uma ampla gama de indicadores, desde acesso a alimentos, abrigo, saúde e educação, liberdades vitais de escolha e discriminação. Todos os países líderes no banco de dados do Progresso Social são ricos. Todos os lutadores são desesperadamente pobres.

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Portanto, a perspectiva de uma duplicação do PIB mundial é importante, não por si só, mas pelo que implica – uma expansão do florescimento humano e o risco de um desastre ambiental. Então, aqui estão as boas notícias: podemos aproveitar todas as coisas boas, evitando o impacto ambiental insustentável. A ligação entre a atividade econômica e o uso de recursos materiais não é tão óbvia quanto se poderia pensar. Há várias razões para isso.

A primeira é que, para todos os nossos desejos aparentemente insaciáveis, às vezes basta. Se você mora em uma casa fria por falta de dinheiro, um aumento nos salários permite que você tire o cardigã extra e ligue os radiadores. Mas se você ganhar na loteria, não vai comemorar se assando vivo.

A segunda é que, embora a livre empresa possa se importar pouco com o planeta, ela está sempre à procura de maneiras de economizar dinheiro. Enquanto energia, terra e materiais permanecerem caros, desenvolveremos maneiras de usar menos. As latas de cerveja de alumínio pesavam 85 gramas quando introduzidas no final da década de 1950. Eles agora pesam menos de 13 gramas.

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A terceira razão é a mudança para produtos digitais – um fato destacado em 1997 por Diane Coyle em seu livro O mundo sem peso [pdf]. A tendência só continuou desde então. Minha coleção de músicas costumava exigir uma parede cheia de prateleiras. Agora, ele está em uma unidade de rede do tamanho de um livro grande de capa dura. Meu telefone contém o equivalente a uma mochila cheia de equipamentos.

A desmaterialização não é automática, é claro. Como Vaclav Smil calcula em seu novo livro, CrescimentoHoje, as casas dos EUA são duas vezes maiores do que em 1950. O veículo mais vendido nos EUA em 2018, o Ford F-150, pesa quase quatro vezes mais que o best-seller de 1908, o Modelo T. Não vamos nem falar sobre o número de carros ; Smil calcula que a massa global de automóveis vendidos aumentou 2.500 vezes ao longo do século passado.

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Ainda assim, há motivos para esperança. O artigo de pesquisa de Chris Goodall “Peak Stuff” concluiu que, no Reino Unido, “tanto o peso dos produtos que entram na economia quanto os montantes finalmente acabando como resíduos provavelmente começaram a cair entre 2001 e 2003”. Esse número inclui o impacto de mercadorias importadas.

Nos EUA, o artigo de Jesse Ausubel, “O retorno da natureza”, constatou uma queda no consumo de commodities, como minério de ferro, alumínio, cobre, aço, papel e muitos outros. As terras agrícolas tornaram-se tão produtivas que parte delas está sendo autorizada a retornar à natureza.

Na UE, as emissões de dióxido de carbono caíram 22% entre 1990 e 2017, apesar da economia crescer 58%. Apenas parte desse outono é explicada pela terceirização da produção. (Para um bom resumo de toda essa pesquisa, tente o livro de Andrew McAfee Mais do Menos.)

Podemos então relaxar? Não. Para escolher um único problema óbvio, as emissões globais de dióxido de carbono podem estar aumentando mais lentamente que o PIB – mas estão aumentando, no entanto, e precisam diminuir rapidamente. No entanto, o fato de que a desmaterialização está ocorrendo é animador. Todos nós sabemos quais são as políticas básicas que inclinarão o campo de atuação em favor de produtos e atividades menores, mais leves e de menor emissão. A adoção dessas políticas significa que poderemos realmente salvar o planeta, preservar as necessidades, direitos e liberdades humanos – e ainda assim nos divertir bastante com a barganha.

Escrito e publicado pela primeira vez no Financial Times em 10 de janeiro de 2020.

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