Tim Harford – Artigo – Jovens pessimistas, velhos otimistas e as formas estranhas como pensamos sobre o risco

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Economista disfarçado

Jovens pessimistas, velhos otimistas e as formas estranhas que pensamos sobre o risco

Eliminamos o risco de pegar a Covid-19 de todas as perspectivas? Ou não estamos com medo o suficiente? A visão da moda é que as pessoas se tornaram imprudentes. Fotografias de bares e praias lotados fornecem algumas evidências disso. O mesmo ocorre, de forma mais preocupante, com o aumento aparentemente interminável da primeira onda de infecções nos Estados Unidos, onde os jovens representam uma proporção maior das novas infecções. Em hotspots como Houston, os jovens constituem uma proporção crescente das pessoas internadas em hospitais também.

Olhe mais de perto, porém, e a imagem fica confusa. Em todo o mundo, as pessoas temem que as escolas reabram totalmente, apesar do fato de que as crianças e os pais precisam muito delas. O risco para as crianças é mínimo e não há muitas evidências de que as escolas sejam os principais vetores de infecção de professores ou pais.

Ainda assim, nos preocupamos. Ola Rosling, da Gapminder, uma fundação educacional, me disse que sua pesquisa internacional descobriu que quase 85% das pessoas acham que não é seguro reabrir escolas. Quase metade deles pensa que não é seguro para as próprias crianças, o que felizmente não é verdade.

Nosso senso de perigo continuará a evoluir à medida que ouvimos mais histórias de famílias que sofreram. Daniel Kahneman, o psicólogo e ganhador do Nobel, argumentou que histórias vívidas tendem a sufocar a probabilidade quando avaliamos o risco. Uma chance de dois por cento de morrer de Covid é claramente duas vezes pior do que uma chance de um por cento.

Mas se em vez da descrição tênue “morrendo de Covid”, contarmos uma história sobre infecção, preocupação familiar, febre, recuperação aparente, uma reviravolta para pior, ser levado às pressas para o hospital, sedado e depois morrer, separado da família – bem , a essa altura ninguém se importa com as porcentagens. O risco se torna terrivelmente real, pelo menos por um tempo.

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Outra perspectiva vem de um documento de trabalho do NBER com o título autoexplicativo: “Idosos são menos pessimistas sobre os riscos à saúde da Covid-19”.

Este estudo selecionou pessoas que não conseguiam responder a algumas perguntas razoavelmente exigentes sobre estatísticas e, em seguida, pediu que estimassem os riscos quantitativos do coronavírus para si mesmas e para os outros. Por exemplo: considere 1.000 pessoas “muito semelhantes a você” que contratam a Covid-19. Quantos vão morrer?

Uma estimativa plausível da resposta verdadeira é que 5 a 10 pessoas morrerão, mas também que os detalhes dependem drasticamente da idade do entrevistado. Objetivamente, o risco para pessoas na casa dos 70 que contraem o vírus é cerca de 10 a 20 vezes maior do que o risco para pessoas infectadas na casa dos 40. O risco para pessoas na casa dos vinte ou trinta anos é tão baixo que é difícil estimar.

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Os entrevistados na pesquisa viram as coisas de maneira bem diferente. Aqueles com idades entre 18 e 34 anos pensaram que 20 pessoas “como eles” morreriam em cada 1.000 infectados. Essa estimativa é muito alta. Em contraste, aqueles com mais de 70 anos pensavam que 10 pessoas como eles morreriam em cada 1.000 infectados. Essa estimativa é muito baixa, embora provavelmente mais perto da verdade do que os pessimistas jovens.

Andrei Shleifer, um dos autores do artigo do NBER, está confiante de que a descoberta é real, em parte porque outras pesquisas chegaram a conclusões semelhantes. Mas como conciliar isso com fotos de jovens em praias não está claro.

O professor Shleifer especula que a explicação é que os jovens geralmente nem pensam em morrer, enquanto os idosos passam muito tempo em funerais para ignorar o fato de que todos somos mortais. Covid-19 forçou todos a pensar sobre a morte, mas para os maiores de setenta anos esse pensamento não é novidade.

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Talvez o professor Shleifer esteja certo. Nesse caso, isso sublinha o quão estranhamente nossas mentes processam os riscos. A Covid não aumentou significativamente o já pequeno risco de morte para pessoas com menos de 25 anos. Para aqueles com mais de 45 anos, que já enfrentam várias maneiras de cair morto, a Covid tem sido um grande fator de risco adicional. Durante abril e maio, o risco de morte aumentou cerca de 50 por cento para todas as pessoas com mais de 45 anos no Reino Unido, de acordo com cálculos do professor David Spiegelhalter.

Nada disso explica a despreocupação em evidência entre os jovens festeiros. Mas isso também pode não ser tão difícil de entender. A Dra. Claudia Schneider, uma especialista em percepção de risco na Universidade de Cambridge, expressa de maneira simples: talvez o tipo de pessoa que gosta de sair e festejar em uma pandemia seja um tipo de personagem muito diferente da pessoa que responde a pesquisas online sobre os riscos da Covid.

Essa explicação simples aponta para uma verdade confusa: estamos agora no estágio da pandemia em que existe uma vasta disparidade de diferentes atitudes e ações. Alguns de nós estão nervosos e cautelosos; alguns não têm medo e são imprudentes. Agradeço o excesso de cautela: a última coisa de que precisamos é um ressurgimento do vírus na Europa.

Mas nossas percepções díspares de risco estão criando um campo minado social. Para responder à minha pergunta original: alguns de nós estão exagerando o risco, alguns de nós não estão assustados o suficiente. Mas todos nós vamos ter que encontrar uma maneira de seguir em frente juntos.

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Escrito e publicado pela primeira vez no Financial Times em 10 de julho de 2020.

Meu novo livro Os próximos cinquenta coisas que fizeram a economia moderna já foi lançado. Detalhes e para solicitar no Hive, Blackwells, Amazon ou Watersones. Bill Bryson comenta: “Infinitamente perspicaz e cheio de surpresas – exatamente o que você esperaria de Tim Harford.”

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