Tim Harford – Artigo – Podemos conter desinformação viral sobre coronavírus?

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Economista disfarçado

Podemos conter desinformação viral sobre o coronavírus?

Existe algo que possamos fazer para conter a propagação? Eu não estou falando sobre coronavírus. Eu estou falando sobre a desinformação.

O Daily Express do Reino Unido sugeriu que a Organização Mundial da Saúde já sabia sobre a doença conhecida como Covid-19. (Não, apenas falou sobre um cenário hipotético de pandemia envolvendo uma doença igualmente hipotética X.) Outros jornais perguntaram se as imagens de satélite mostravam cremações em massa das vítimas do Covid-19. (Não.)

No Quênia, o áudio de um exercício de treinamento foi amplamente compartilhado no WhatsApp, levando as pessoas a confundir a simulação com a realidade. Em todos os lugares, as mídias sociais publicam óleo de cobra e negociam teorias da conspiração.

Uma imagem popular do Facebook mostra que o rótulo da Dettol afirma matar o coronavírus e pergunta: eles foram avisados? Talvez – embora fosse uma conspiração para as duas armas biológicas se um monte de designers de etiquetas incompetentes estivessem no circuito. Uma explicação mais plausível é que o “coronavírus” também se aplica aos vírus que causam Mers, Sars e, de fato, algumas variedades do resfriado comum.

É importante não exagerar o alcance de tais histórias, mas elas são muito populares para o conforto. Eles são espalhados pelo ecossistema da informação por uma combinação de medo, desejo equivocado de ajudar, instinto de fofocas e, talvez o mais importante, uma crença de que fontes oficiais não estão nos dizendo a verdade.

Algumas semanas atrás, por exemplo, um leitor me escreveu: “Embora a taxa de mortalidade ‘oficial’ do coronavírus seja repetidamente declarada na mídia como sendo 2%, acredito que essa seja uma estatística falsa. . . a taxa real de mortalidade está entre 6% e 18%. Certamente não são 2%! ” Ele até adicionou uma planilha.

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Minha reação instintiva foi o oposto daqueles que divulgavam informações erradas: que, se a taxa de mortalidade fosse tão alta, saberíamos disso. E, de fato, quando falei com a epidemiologista Nathalie MacDermott, do King’s College London, ela me garantiu que a planilha rigorosa do meu leitor havia perdido um detalhe que explicava sua conclusão alarmante: alguns casos são tão brandos que nunca chegam ao conhecimento de profissionais médicos.

O que ficou comigo foi a desconfiança de um leitor inteligente quanto ao número “oficial”. As autoridades chinesas podem muito bem ter motivos para temer a verdade, mas não há motivos para acreditar que especialistas internacionais estejam envolvidos em um encobrimento. Os especialistas podem ser corruptos ou enganados e, às vezes, é preciso olhar por trás de uma cortina de negação oficial. No entanto, em questões técnicas, como o perigo do Covid-19, é mais provável que um epidemiologista esteja certo do que nossas intuições não ensinadas.

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Existem muitas conspirações paranóicas sobre o Covid-19 circulando nas mídias sociais – consulte o site da Full Fact, uma organização de verificação de fatos sediada no Reino Unido, para uma seleção. Eles são apenas uma pequena amostra das falsidades que circulam em todos os tópicos. Às vezes, eles tentam obter cliques e, portanto, receita; às vezes é desinformação deliberada projetada para distorcer o debate político ou abafar a verdade; às vezes, idéias falsas são cativantes. Podemos conter toda essa desinformação assim como não estamos contendo o novo coronavírus?

A teoria de que as idéias se espalham, se transformam e evoluem como um organismo vivo – ou um vírus – foi popularizada pelo biólogo evolucionista Richard Dawkins, que em 1976 cunhou a palavra “meme” como um análogo ao “gene”. A possibilidade de as idéias “se tornarem virais” era radical na década de 1970. Agora é um clichê – mas ainda é instrutivo.

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O interesse repentino pela doença, por exemplo, deu nova vida a postos adormecidos que promovem curas de ervas para os coronavírus. Idéias estranhas se transformam e se multiplicam em seus próprios nichos, como grupos de mídia social favorecendo conspirações de vacinas ou a idéia de que os telefones celulares deixam você doente. Tais grupos tendem a descrer da versão oficial de qualquer coisa.

É tentador sonhar que um grande plano pode conter ambos os problemas. Esperamos que uma nova lei, ou uma mudança no algoritmo do Facebook, dissipe as mentiras – assim como esperamos que o Covid-19 possa ser frustrado pela quarentena (idealmente de outras pessoas) ou pela aparência milagrosa de uma vacina em funcionamento.

Tais movimentos de cima para baixo podem ajudar. Uma sociedade com fortes serviços de saúde está em melhor posição para enfrentar uma pandemia; Da mesma forma, podemos fortalecer nossas instituições contra desinformação. O Facebook anunciou esta semana que “removerá alegações falsas e teorias da conspiração” – no final do dia. Mas a empresa trabalha há muito tempo com verificadores de fatos, como Full Fact, para sinalizar histórias falsas.

No entanto, em última análise, uma sociedade resiliente precisa praticar alguma higiene de baixo para cima, se essa não for uma frase infeliz. Para lidar com um vírus, devemos lavar as mãos e tentar não tocar o rosto. Da mesma forma, as defesas mais fortes contra a desinformação são as pessoas menos atentas à paranóia e ao compartilhamento de idéias sem pensar. Todos devemos parar e refletir antes de divulgar reivindicações alarmantes. Conte até 10 e pergunte-se se essa é realmente a melhor coisa para amplificar. Seja combatendo um vírus ou uma história viral assustadora, cada um de nós precisa erguer pequenas barreiras para retardar o contágio. Sozinho, essas barreiras podem parecer triviais. Coletivamente, eles trabalham.

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Escrito e publicado pela primeira vez no Financial Times em 06 de março de 2020.

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