Você pode colocar um número nisso?

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Até onde pode o bom senso nos levar no campo da estatística? À primeira vista, não muito. A disciplina pode ser vital, mas também é altamente técnica e cheia de armadilhas e contra-intuições. A estatística pode parecer alquimia numérica, incompreensível para os trouxas – magia negra, até. Não é à toa que o livro mais popular sobre o assunto, How to Lie with Statistics, é um alerta sobre a desinformação do início ao fim.

Isso não vai funcionar. Se estivermos dispostos a seguir nossos cérebros em vez de nossas entranhas, qualquer um de nós pode pensar claramente sobre o mundo usando estatísticas. E uma vez que grande parte do mundo – dos dados das pesquisas eleitorais dos EUA à disseminação do Sars-Cov-2 e à esperança de recuperação econômica – pode ser percebida de maneira mais confiável por meio de lentes estatísticas, tudo bem.

Um primeiro passo útil é descobrir o que exatamente os números estão medindo. Os estatísticos às vezes são considerados “contadores de feijão”, mas a maioria das coisas no mundo que podemos querer contar são mais ambíguas do que feijões. Por exemplo: alguns estudos sugerem que jogar videogames violentos causa comportamento violento. Antes de ampliar – ou negar – essa conclusão, pergunte-se se você entende o que está sendo afirmado. Qual é a definição de videogame violento? (Pac-Man devora criaturas sencientes, o que parece violento. Mas talvez os pesquisadores tivessem algo um pouco mais ousado em mente.)

Passando à questão da violência no mundo real: toda vez que há um tiroteio em massa nos Estados Unidos, somos lembrados de que quase 40.000 pessoas são mortas por armas a cada ano. É um número chocante – mas poucas dessas mortes ocorrem durante fuzilamentos em massa e mais da metade são suicídios. O problema é vasto e urgente, mas não é necessariamente o problema que assumimos.

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Essas questões sugerem que o assunto da estatística é ainda mais confuso do que pensávamos. Talvez isso seja verdade, mas não há nada de particularmente técnico nas respostas. Essas são perguntas sobre o mundo e as palavras que usamos para descrevê-lo. Não há jargão aqui. Tudo o que precisamos é de alguma curiosidade sobre o que está por trás dos números. E se não temos curiosidade, não tenho certeza se existe uma cura para isso.

A segunda etapa é mais divertida: diante de uma afirmação estatística, encontre uma maneira de colocá-la em contexto. Está subindo ou descendo em comparação com a semana passada, com o ano passado ou com uma década atrás? É grande ou pequeno em comparação com algo mais familiar? Nem todas essas tentativas fazem sentido.

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Há uma longa história, que remonta pelo menos a um discurso do presidente Reagan em 1981, de comparação da dívida nacional dos Estados Unidos a uma pilha gigantesca de notas de dólar. Quanto maior a dívida, maior será a pilha. Isso pode ajudar a criar uma sensação de alarme, mas não ajuda muito a clareza. Em 2011,

A “edição de fim de semana” da NPR tentou ilustrar a dívida nacional dos EUA dizendo: “Se você acumular notas de 14,3 trilhões de dólares, a pilha se estenderá até a lua e voltará duas vezes.”

Isso não ajuda. Na verdade, é triplamente inútil, uma vez que a maioria de nós não tem uma compreensão intuitiva de quão longe está a lua ou de quantas notas de dólar existem no quintal, e mesmo se tivéssemos os dois ainda estaríamos presos à questão de se $ 14,3 trilhões era uma dívida preocupantemente grande ou não.

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Mais útil é pensar na dívida como uma soma por pessoa. No final de 2019, a dívida federal dos EUA era de quase $ 23 trilhões, o que é cerca de $ 70.000 por residente nos EUA. Não sei se isso é mais ou menos alarmante do que tentar medi-lo em viagens à lua, mas certamente é muito mais informativo.

Tente o mesmo truque com a alegação de verão do secretário de saúde do Reino Unido Matt Hancock de que o NHS poderia economizar £ 100 milhões em cinco anos se todas as pessoas com sobrepeso perdessem cinco quilos. Alguns segundos com um mecanismo de busca e uma calculadora dirão que isso equivale a 30 pence por pessoa no Reino Unido por ano.

Todos devem se familiarizar com alguns fatos básicos sobre o mundo. Se você conhece a população do país em que vive, ou que fica a cerca de 3.500 milhas de Londres a Nova York, pode usar esses pontos de referência para se orientar ao encontrar uma estatística pela primeira vez. Quando você encontra um número estranho, diz Matt Parker, o autor de Humble Pi, você pode usar um desses números mais familiares para fazer uma introdução para que você entenda melhor o estranho.

Adoro essa maneira de dizer, até porque sugere que cada número é um amigo em potencial, e não um traidor esperando para ser exposto.

Sou totalmente a favor da perícia, incluindo perícia estatística. Mas, em muitos casos, não é necessário nem suficiente. Em vez disso, há muito a ser dito sobre ser curioso, fazer perguntas e parar para pensar.

Escrito e publicado pela primeira vez no Financial Times em 18 de setembro de 2020.

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Stephen Fry comenta: “Fabulosamente legível, lúcido, espirituoso e confiável”.

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